Hvorfor kreftceller lever evig

Det hjelper ikke om man bruker alle sparepengene på botox og ansiktsløftninger: evig ung blir man ikke likevel. Hvis man ikke tilfeldigvis er en kreftcelle da. De er nemlig udødelige, og det er nettopp derfor de er så skumle.

Published

Problemet med kreftcellene er nettopp det at de nekter å dø. I stedet fortsetter de å dele seg i det uendelige, og de nye dattercellene er like udødelige som mora. Man kan jo selv tenke seg at det etter hvert blir seriøst tullball i kroppen.

Genene bestemmer alderen

For å holde antall celler i kroppen i balanse er alle sammen utstyrt med en fiffig liten mekanisme som gjør at de kaster inn håndkleet etter å ha delt seg et visst antall ganger. Ytterst på hver av de 46 kromosomene i menneskenes arvestoff sitter det nemlig en telomer.

Det er en spesiell DNA-sekvens som er repetert mange ganger, og hver gang cellen deler seg, forsvinner litt av telomeren i samme slengen. Når cella har delt
seg så mange ganger at det ikke er mer igjen av telomeren (vanligvis 60 til 100 ganger), pakker cella sammen og dør.

Det finnes imidlertid et molekyl som kan få hele telomeren til å kopieres over til dattercellene, uten å bli ødelagt. Denne ungdomseliksiren heter telomerase, og er hemmeligheten bak kreftcellenes udødelighet. Og nå er forskerne på sporet av hvordan de løpske cellene gjør det.

Tvinner opp DNA

- Kroppen lager telomerase helt av seg selv, men stopper produksjonen omtrent på samme tid som vi blir født, sier professor Robert Newbold fra Brunel University i Uxbridge. Kreftcellene har imidlertid funnet en måte å reaktivere produksjonen på.

Sammen med engelske og sveitsiske forskere sammenlignet Newbold telomrasegenene til friske og syke celler, og fant ut at kreftcellenes gener lettere lot seg dele opp. Alt tyder på at kreftcellene rett og slett tvinner opp DNAet i telomerasegenene.

"Ikke fullt så fryktinngytende lenger?"
"Ikke fullt så fryktinngytende lenger?"

Det gjør genene mer tilgjengelige enn i vanlige celler, hvor DNA-trådene er krøllet opp i en stram kveil. Forskerne tror at dette er nødvendig for at kreftcellene skal få reaktivert telomeraseproduksjonen.

Framtidas medisin

Og kunnskapen kan være første skritt på veien mot nye kreftmedisiner. Finner man ut hvordan cellene tvinner opp DNAet, kan man kanskje lage medisiner som hindrer akkurat dette.

- Å blokkere prosessen kan vise seg og være en ekstremt effektiv måte å stoppe veksten av svulster, sier Newbold, som er i ferd med å sette opp et europeisk forskningssamarbeid med produksjon av kreftmedisin som mål.

Lykkes de har vi funnet medisinverdenens svar på kryptonitt: stoffet som reduserer en superskapning til en vanlig dødelig.

BBC: Secret of cancer’s eternal youth