To ørsmå fjærmidd støvsuger fjær for sopp og bakterier. (Foto: Heather Proctor)
To ørsmå fjærmidd støvsuger fjær for sopp og bakterier. (Foto: Heather Proctor)

Parasitten kan være en venn

Ville fugler har ofte midd i fjærene. Men ny forskning peker mot at krypene ikke er så plagsomme som vi har trodd.

Publisert

Kryp på kroppen høres sjelden ut som en gladsak.

Tankene går så klart til blodsugende lus og lopper. Og det er nettopp skadelige parasitter som har vært fokuset for forskningen på feltet. Derfor vet vi en del om parasitter som skader mennesker og husdyr.

Men faktum er at vi og andre dyr daglig deler kroppene våre med en fauna av ørsmå skapninger – fra virus, bakterier og encellede dyr i tarmen til mikroskopiske midd på huden og i øyevippene. Skapninger som i mange tilfeller ikke plager oss, eller som faktisk gjør oss en tjeneste.

Disse samboerne vet vi mye mindre om, skriver Jorge Doña og kollegaene hans i forskningstidsskriftet Molecular Ecology.

De har imidlertid gjort noe med saken. Forskerne har studert fugler og deres aller vanligste mikro-medfølgere: Fjærmidd.

Trodde de var skadelige parasitter

Fjærmidd er ørsmå edderkoppdyr som lever ute på fjærene til så å si alle fugler. Det finnes et utall arter, gjerne tilpasset en spesiell fugleart.

Tidligere trodde forskerne at middene var parasitter – altså skapninger som har negativ effekt på verten de bor på. Kanskje knasket krypene på fuglenes fjær?

Men nå har altså Doña og co undersøkt saken. Grundig.

De har brukt mikroskop til å studere mageinnholdet på intet mindre enn 1300 midd, av 100 ulike middarter funnet på 190 forskjellige fuglearter. I tillegg har forskerne kjørt DNA-analyser på mageinnholdet på enda flere individer.

Renset fjærene

Det var minimalt med fjærbiter i middenes mager, skriver forskerne. Og det fantes ingen spor etter verken blod eller hud fra fuglene. I stedet var middmagene fulle av sopp og bakterier. Dermed er det altså lite som tyder på at middene skader verken kropp eller fjær hos fuglene.

I tillegg skriver forskerne at mange av soppene som middene hadde spist, var arter som kan leve av fjær. Dermed kan det altså se ut som om middene rett og slett renser fuglefjærene for rusk og snusk og mulige skadeorganismer.

Vi bør antagelig ikke lenger se på disse fjærlevende middene som parasitter, konkluderer Doña og co, men maner likevel til mer forskning.

Vi vet fortsatt ikke om middene fjerner så mye sopp at det virkelig hjelper fuglene, skriver forskerne.

Det er også mulig at middene spiser av fettet som kommer fra fuglenes gumpkjertel. I så fall kan krypene muligens ha en negativ effekt hvis det blir for mange av dem.

Referanse:

J. Doña, H. Proctor, D. Serrano, K. P. Johnson, A. Oddy-van Oploo, J. C. Huguet-Tapia, M. S. Ascunce, R. Jovani, Feather mites play a role in cleaning host feathers: New insights from DNA metabarcoding and microscopy, Molecular Ecology, desember 2018.