Slik tror forskerne Mansourasaurus shahinae vandret på en kystlinje i det som nå er Sahara for rundt 80 millioner år siden. (Illustrasjon: Andrew McAfee, Carnegie Museum of Natural History)
Slik tror forskerne Mansourasaurus shahinae vandret på en kystlinje i det som nå er Sahara for rundt 80 millioner år siden. (Illustrasjon: Andrew McAfee, Carnegie Museum of Natural History)

Tetter hull i den afrikanske dinosaurfamilien

80 millioner år gammelt fossil kaster nytt lys over dinosaurenes siste dager.

Published

Den geologiske perioden kritt fikk en dramatisk slutt med den såkalte kritt–tertiærkatastrofen for 66 millioner år siden.

Dinosaurene var blant de mange som døde ut i dramaet som forskerne ennå ikke er helt sikre på årsaken til. Det kan ha vært gradvise klimaendringer, livlige vulkaner eller en kjempestor meteoritt.

Bit for bit har forskere de siste 200 årene prøvd å rekonstruere hvem alle dinosaurene var og hva som skjedde med dem. Det har ikke vært lett, og det er fortsatt mange hull.

Nå har egyptiske paleontologer funnet et fossil som de mener tetter ett av kunnskapsgapene.

Europeiske slektninger

Hva som skjedde med dinosaurene i Afrika i den siste tiden – i geologisk forstand, så det er snakk om de siste millionene av år – før utryddelsen, har nemlig vært usikkert fordi det har vært få fossiler å studere.

Mansourasaurus shahinae, som ble funnet i Sahara-ørkenen i det vestlige Egypt, er ifølge forskerne mer i slekt med europeiske dinosaurer enn med slektninger lenger sør i Afrika.

Rekonstruksjon av skjelettet til den nye titanosauren Mansourasaurus shahinae. Bein vist i farge er de som er bevart i den opprinnelige fossilen, andre bein er basert på nær beslektede dinosaurer. (Illustrasjon: Andrew McAfee, Carnegie Museum of Natural History)
Rekonstruksjon av skjelettet til den nye titanosauren Mansourasaurus shahinae. Bein vist i farge er de som er bevart i den opprinnelige fossilen, andre bein er basert på nær beslektede dinosaurer. (Illustrasjon: Andrew McAfee, Carnegie Museum of Natural History)

– Afrikas siste dinosaurer var ikke helt isolert, slik det har vært foreslått tidligere, sier Hesham Sallam ved Universitetet i Mansoura i Egypt.

– Det var fortsatt forbindelser til Europa, sier Sallam i en pressemelding.

Dette var etter at superkontinentet Pangea hadde begynt å sprekke opp, men før kontinentene hadde funnet sine nåværende posisjoner.

Godt bevart

Mansourasaurus shahinae tilhører gruppen titanosaurer, som omfatter flere av de aller største skapningene som noen gang har levd på landjorda. Sammenlignet med disse er den nyoppdagede egypteren en smågutt. Den er ikke mer enn åtte–ti meter lang.

Den er oppkalt etter universitetet Sallam tilhører og omtales som det mest komplette afrikanske dinosaureksemplaret fra denne tidsepoken. Både deler av hodeskallen, underkjeven, nakken, ribbein, ryggvirvel, skulder og deler av beina er bevart.

Slike fossiler er ikke hverdagskost, og stemningen blir selvsagt høy blant forskerne.

– Det hjelper oss å forstå hvordan skapninger beveget seg på tvers av kontinenter, og vi får bedre oversikt over evolusjonshistorien til dyr i denne regionen, sier Dena Smith i National Science Foundation i pressemeldingen.

Slik ble kjeven til Mansourasaurus shahinae funnet i fjellet ved Dakhla-oasen i Egypt. (Foto: Hesham Sallam, Mansoura University)
Slik ble kjeven til Mansourasaurus shahinae funnet i fjellet ved Dakhla-oasen i Egypt. (Foto: Hesham Sallam, Mansoura University)

Referanse:

Hesham Sallam mfl: New Egyptian sauropod reveals Late Cretaceous dinosaur dispersal between Europe and Africa. Nature Ecology & Evolutio, januar 2018, doi: 10.1038/s41559-017-0455-5. Sammendrag