SLik kan Hualianceratops wucaiwanensi ha sett ut. Dinosauren gikk på to bein og var på størrelse med en spaniel.  (Illustrasjonsbilde: Portia Sloan Rollings.)
SLik kan Hualianceratops wucaiwanensi ha sett ut. Dinosauren gikk på to bein og var på størrelse med en spaniel. (Illustrasjonsbilde: Portia Sloan Rollings.)

Denne dinosauren har ingen visst om

Trolig en fjern slektning av triceratops, men uten de barske hornene. Men hvordan kan forskerne vite at de er i slekt?

Publisert

Paleontologene som oppdaget den nye arten, tror dinosauren var på størrelse med en spaniel og at den gikk på to bein.

De fant deler av en hodeskalle og en fot i den kinesiske regionen Xinjiang. Tidligere har forskere oppdaget liknende arter fra samme slekt i dette området.

Det kan tyde på et flerfoldig dinosamfunn som eksisterte i dette området i starten av det som kalles Juraperioden.

Hornløs

Arten, som har fått navnet hualianceratops wucaiwanensis, er nå det eldste kjente familiemedlemmet av ceratops-slekta. Ceratops kommer av et gresk uttrykk som betyr ansikt med horn. Familiens mest kjente medlem er nok den planteetende triceratopsen som levde i krittperioden rundt 95 millioner år senere.  

Hualianceratopsen var også en planteeter, men mye mindre enn sin velkjente slektning. Den var likevel robust og tettbygd, ifølge forskerne som oppdaget arten. Funnene ble nylig publisert i Plos One.

Selv om denne  arten ikke likner særlig på sin berømte slektning, triceratopsen, har den tydelige tegn på slektskap. Men horn hadde den ikke.

– Det er faktisk ikke horn som er fellestrekket for ceratopsene. Sånn sett er det et dårlig navn på gruppen, skriver Catherine Forster i en e-post til forskning.no.    

Forster er en av forskerne bak funnet.

– Faktisk er det et unikt bein som kalles rostral-beinet som er fellestrekket til slekta. Du finner det fremst i den øvre kjeven. I tillegg er det en del andre kjennetegn som går igjen, fortsetter hun.

Dekorativ skalle

Artens navn kommer fra det kinesiske ordet huilan, som grovt oversatt betyr dekorativ. For selv om dinosauren ikke hadde horn, hadde den en teksturert hodeskalle. Forskerne tror dette ikke hadde annen effekt enn at det skulle være dekorativt.

Den robuste tofotingen likner veldig på arten yinlong downsi – eller skjult drage, som ble oppdaget i samme område for 13 år siden. Yinlong var mindre og lettere, men ellers ganske lik. Kunne det være at dekorskallen bare er en variant av den skjulte dragen? Det er jo ikke uvanlig at paleontologer er uenige seg i mellom når de skal avgjøre om fossiler viser to forskjellige arter eller bare er varianter av samme art. 

Men Forster er likevel sikker i sin sak:

– Vi har flere eksemplarer av Yinlong i ulike aldre, derfor er vi godt kjent med hvordan de utvikler seg etter hvert som de vokser. Huilanceratopsen skiller seg fra disse trekkene på flere punkter, forklarer Forster.

Levde side om side

Forster og kollegene mener at funnet av flere ulike arter i denne delen av Kina tyder på et mangfold av dinosaurer de ikke hadde forventet.

Antakelig levde de ulike slektningene side om side.

– Å oppdage denne arten gir oss muligheten til å utvide slektstreet til ceratopsene, sier Fenglu Han i en pressemelding. Han er hovedforfatteren bak studien.

Her kan du se hvor variert Ceratopsia-slekta var, både i størrelse og utseende.  (Foto: (Illustrasjon: Nobu Tamura))
Her kan du se hvor variert Ceratopsia-slekta var, både i størrelse og utseende. (Foto: (Illustrasjon: Nobu Tamura))

Referanse:

Han, F. (et al.) A New Taxon of Basal Ceratopsian from China and the Early Evolution of Ceratopsia. Plos One (2015)