Kan ha funnet sjø på Titan

Forskerne bak romsonden Cassini er fascinert av en mørk flekk på bildene fra Titans sydpol. De kan ha funnet en sjø med flytende hydrokarboner.

Denne artikkelen er over ti år gammel og kan inneholde utdatert informasjon.

Cassini gjør fortsatt forbiflyginger av Saturns største måne Titan, og tar bilder av det fremmede landskapet.

En vanlig teori om Titan er at det kan finnes sjøer av flytende metan der. Tross i de tidligere forutsigelsene, har man så langt ikke klart å finne noen sjøer på månen.

Den 235 x 75 kilometer store svarte flekken er den beste kandidaten så langt.

Regn?

Formen på flekken minner veldig om en sjø, og har myke, strandlignende kanter. Den ligner rett og slett ikke på noe annet man har sett på Titan.

"Er dette en sjø? Bildet er et unsnitt av fotografiet over. (Foto: NASA/JPL/Space Science Institute)"
"Er dette en sjø? Bildet er et unsnitt av fotografiet over. (Foto: NASA/JPL/Space Science Institute)"

Den mørke flekken ligger i et område på Titan hvor det er mye storm, og dermed også ett av stedene hvor det er mest sannsynlig at det regner.

- Det er mulig at noen av stormene i denne regionen er kraftige nok til å lage metanregn som når overflaten, sier Tony DelGenio, en av forskerne som studerer bildene som Cassini sender ned til jorden.

Bekker og elver

Den lave temperaturen på Titan gjør at vann bare finnes som is og at metan er flytende.

Da landeren Huygens nådde bakken på Titan, oppdaget den blant annet kompliserte bekke- og elvesystemer som tyder på at metan inngår i et værsystem med nedbør.

Det ble ikke funnet åpne sjøer med metan, men man så trekk ved landskapet som minnet om strandlinjer langs uttørkede sjøer.

Andre mulige forklaringer

En annen forklaring på det nye bildet kan være at den mørke flekken har vært en innsjø en gang, men at den har tørket opp og etterlatt seg mørke avsetninger.

En tredje mulighet er at det rett og slett bare er snakk om et mørkt område. Det kan nemlig være et søkk i terrenget der det har blitt avsatt hydrokarboner i fast form. Det kan også være en vulkansk krater.

- Det som er klart er at dette er enda en av puslebrikkene som Titan vil fortsette å gi oss etter hvert som vi fortsetter undersøkelsen av overflaten, sier Carolyn Porco, leder for bildegruppen ved Space Science Institute i Boulder, Colorado i USA.

Ser etter blinkende væske

Cassini skal fly forbi Titan 39 ganger til. Forskergruppene vil prøve å studere den mørke flekken nærmere i de fremtidige forbiflygingene.

De vil også lete etter speil-lignende refleksjoner fra glatte overflater andre steder på Titan. Dersom de finner slike refleksjoner er det sannsynlig at det finnes flytende væske på den iskalde månen.

Cassini-Huygens er et samarbeidsprosjekt mellom den amerikanske romfartsorganisasjonen NASA, den europeiske romfartsorganisasjonen ESA, og den italienske romfartsorganisasjonen ISA.

Lenker:

Pressemelding fra NASA: NASA’s Cassini Reveals Lake-like Feature on Titan
Institutt for teoretisk astrofysikk, UiO: Sjø ved Titans sydpol?
NASA: Cassini-Huygens
ESA: Cassini-Huygens

Powered by Labrador CMS