Nye små insekter i hopetall

Det kan finnes 5-6 ganger flere arter innen mange slekter av tropiske insekter. Nylig oppdaget forskerne 138 nye biller.

Publisert
Bilde av Operclipygus falini, en av de 138 nye artene. (Foto: Michael S. Caterino)
Bilde av Operclipygus falini, en av de 138 nye artene. (Foto: Michael S. Caterino)

Funnet ble gjort innenfor én og samme slekt; Operclipygus. Navnet henspiller på den muslingskall-aktige bakenden.

Slekten er mer enn seksdoblet etter de nye funnene, hvilket anses om overraskende.

Nå spekuleres det i om slike kraftige økninger er et uttrykk for en bredere tendens, som kan omfatte flere typer insekter enn bare billeslekter. 

Funn som dette bærer uansett bud om at forskerne har veldig mye mer å lete etter – selv om det er vanskelig å si noe sikkert om omfanget av insekter i tropiske områder.

Beregninger av antall arter har variert fra 5 til 30 millioner.

Vet lite

- Vi vet at tropisk regnskog forsvinner, men vi har bare en fjern anelse om hvilket artsmangfold som samtidig går tapt.

- Studier som denne er svært viktige for å avdekke det store mangfoldet som faktisk er der, og for å finne ut hvordan vi kan beskytte artene på best mulig måte, sier insektsforsker Michael Caterino.

Han er hjemmehørende ved Santa Barbara Museum of Natural History i USA. 

Sammen med Alexey Tishechkin har han publisert resultatene sine i tidsskriftet Zookeys.

Små kryp, større betydning

- Vi er forpliktet til å avdekke hva som er der ute, før det er for sent, påpeker Caterino videre.

De 138 nyoppdagede billene tilhører familien histeridae. Slike biller kan virke rimelig ubetydelige ut fra størrelse. De blir sjelden større enn 10 millimeter lange, de er runde og gjerne svarte.

Likevel kan den økologiske betydningen til små biller være stor.

Slike smårollinger er nemlig også predatorer som digger larvene til andre insekter, for eksempel smittespredende fluer.

Uante bruksmuligheter?

I noen tilfeller spiser de også larver i døde, råtnende kropper.

Hodet til til larvemumsende Operclipygus plicicollis. (Foto: Michael S. Caterino)
Hodet til til larvemumsende Operclipygus plicicollis. (Foto: Michael S. Caterino)

Derfor har faktisk også noen forskere foreslått å benytte slike biller i forbindelse med rettsmedisinske undersøkelser, ifølge en  pressemeldning fra Pensoft Publishers.

Forskerne har ellers basert de nye undersøkelsene sine på granskinger av rundt 4000 billeindivider både fra feltstudier og fra naturhistoriske museer over store deler av verden.

Billene fra feltarbeid er innsamlet i Sentral- og Sør-Amerika.

Referanse:

Caterino MS, Tishechkin AK (2013) A systematic revision of Operclipygus Marseul (Coleoptera, Histeridae, Exosternini). ZooKeys 271: 1–401. Mer informasjon her
doi: 10.3897/zookeys.271.4062