– Nå vet vi at vi i prinsippet kan bruke CRISPR for å endre menneskelige stamceller, at de kan overleve i en pasient og at det kan være trygt, sier en uavhengig forsker om den nye studien. (Foto: Shutterstock / NTB scanpix)
– Nå vet vi at vi i prinsippet kan bruke CRISPR for å endre menneskelige stamceller, at de kan overleve i en pasient og at det kan være trygt, sier en uavhengig forsker om den nye studien. (Foto: Shutterstock / NTB scanpix)

Kinesiske forskere forsøkte å kurere hiv med genredigering

– Dette er et viktig steg for å bruke genredigering til å behandle sykdom i mennesker, sier uavhengig forsker.

Publisert

Den 14. mai 2016 får en 27 år gammel kinesisk mann dårlige nyheter. Han er blitt smittet av hiv, et virus som ødelegger immunsystemet. Uten medisiner vil han bli så svekket at han kan dø. Behandlingen mot viruset er heldigvis svært effektiv, men den vil kreve at han går på medisiner resten av livet sitt.

To uker senere finnere legene tegn til noe annet. En alvorlig og dødelig form for blodkreft som de kaller akutt lymfoblastisk leukemi. Legene mener den unge mannen trenger en beinmargstransplantasjon for å overleve.

Dette gjør ham til en perfekt forsøksperson for en gruppe forskere fra Peking University.

Hongkui Deng, professor ved Peking University, mener den nye studien viser at det kan være trygt å endre på stamceller før de blir gitt til pasienter. (Foto: Peking University)
Hongkui Deng, professor ved Peking University, mener den nye studien viser at det kan være trygt å endre på stamceller før de blir gitt til pasienter. (Foto: Peking University)

De tilbyr den unge mannen en eksperimentell behandling som de håper kan kurere hiv-smitten, samtidig som han får behandling for leukemien.

27-åringen takker ja. Ett år senere startet eksperimentet.

Redigerte vekk gen for å gjøre blodet motstandsdyktig mot hiv

For å behandle leukemien får den ungen mannen stamceller gjennom en beinmargstransplantasjon. De nye stamcellene skal lage friske blodceller, som erstatter de som er blitt rammet av blodkreften.

Før transplantasjonen endrer de kinesiske forskerne på stamcellene. Ved hjelp av en teknikk kalt CRISPR klipper de ut et gen kalt CCR5 fra så mange stamceller som mulig.

– Etter redigeringen så har cellene og blodcellene de produserer evnen til å motstå hiv-smitte, sier Hongkui Deng til CNN. Han er professor ved Peking University og hovedforskeren bak den nye studien.

På tross av iherdige forsøk, klarer de bare å endre arvestoffet i 17,8 prosent av donorstamcellene. Disse blir blandet med uredigerte stamceller, og gitt til den unge pasienten.

19 måneder senere er resultatet klart og publisert i tidsskriftet The New England Journal of Medicine.

Behandlingen mot blodkreft var vellykket, men mannen må fortsatt ta medisiner for å behandle hiv-smitten.

Positive til studien selv om det ikke fungerte

Bare 5 prosent av de genredigerte stamcellene overlevde. Dette var ikke nok til å stoppe viruset. Men selv om forsøket ikke fungerte som det skulle, er både de kinesiske forskerne og andre forskere på feltet positive.

– Jeg er ikke overrasket over at 5 prosent ikke var nok til å redusere virusnivået. Men nå vet vi at slike CRISPR-redigerte celler kan overleve, og at vi må klare mer enn 5 prosent, sier Fyodor Urnov til tidsskriftet Nature. Han forsker på genredigering ved University of California Berkeley og har ikke vært en del av studien.

De genredigerte stamcellene ble i kroppen til pasienten uten at de gjorde ugagn. Pasienten fikk ingen bivirkninger som følge av de muterte stamcellene, og genredigeringen hadde ingen uforutsette konsekvenser, ifølge studien.

– Dette er et viktig steg for å bruke genredigering til å behandle sykdom i mennesker, sier Urnov.

Han får støtte fra Carl June, professor i immunterapi ved University of Pennsylvania in Philadelphia.

– Nå vet vi at vi i prinsippet kan bruke CRISPR for å endre menneskelige stamceller, at de kan overleve i en pasient og at det kan være trygt, sier June til Nature.

Ny vri på metode som har kurert to mennesker for hiv

Allerede i år 2007 ble en pasient kurert for både hiv og leukemi etter å ha fått stamcelletransplantasjoner fra noen med et naturlig mutert CCR5-gen. 12 år senere har denne pasienten ingen tegn på hiv-smitte eller leukemi, ifølge tidsskriftet Nature.

Men slike donorer er mangelvare. Mindre enn 1 prosent av mennesker med europeisk avstamning har en slik mutasjon, og ifølge forskerne finnes den ikke i andre folkegrupper. Derfor er det bare to pasienter som er blitt kurert for hiv med en slik transplantasjon, selv om metoden har vært kjent i 12 år.

Hvis forskerne blir bedre til å skape motstandsdyktige stamceller ved hjelp av genredigering, vil donormangelen ikke lenger være et problem.

Men vil det være verdt det?

Samme gen som ble endret av skandaleforsker

I fjor møtte den kinesiske forskeren He Jiankui massiv kritikk etter å ha endret på det samme genet i menneske-embryoer. Resultatet ble de to første menneskene som er født med redigerte gener.

Andre forskere mente det var unødvendig å gjøre noe så risikabelt som å endre på menneskers arvestoff for å motarbeide hiv, et virus vi allerede har gode medisiner for å behandle.

I tillegg har det å endre på CCR5-genet blitt knyttet til risiko for å dø tidligere, noe forskning.no tidligere har omtalt.

He Jiankui ble satt under husarrest og etterforskning som følge av eksperimentet.

Den nye studien er så langt ikke blitt møtt med lignende kritikk.

Referanse: Lei Xu mfl. «CRISPR-Edited Stem Cells in a Patient with HIV and Acute Lymphocytic Leukemia». The New England Journal of Medicine, 11. september 2019. doi: 10.1056/NEJMoa1817426