Bakterier myldrer i dypet

Havbunnen fortsetter å forbløffe. På den tilsynelatende golde steingrunnen i dypet holder enorme mengder bakterier hus. 

Publisert

Gamle sannheter om verden under vann blir stadig vraket.

For bare noen år siden trodde forskerne at de enorme områdene med havbunn var livløse ørkener, bare avbrutt av en og annen oase rundt undersjøiske varme kilder. Men den gang ei.

Nå har et team av forskere fra University of Southern California gjennomført en aldri så liten folketelling oppå fjellgrunnen nede i dypet, og fått et forbløffende høyt innbyggertall.

Det var tusen ganger flere bakterier på bunnen enn i vannet over. Og prøvene tydet faktisk på at antallet ulike arter av mikroorganismer på berggrunnen var like høyt som i jord – stedet man i dag antar inneholder flest bakteriearter.

Dette resultatet var så overraskende at forskerne gjorde nye prøver et annet sted i Stillehavet. Men tallenes tale var klar, der også.

- Nå vet vi at det finnes mange flere slike mikrober enn noen hadde gjettet, sier Katrina Edwards, en av forskerne bak studien.

Nå er spørsmålet hva i alle dager de lever av der nede.

Stein

Svaret er antageligvis stein.

- Vi klødde oss i hodet over hva som kunne holde en slik vekst i gang, når mengden organisk karbon er så lav, sier Edwards i ei pressemelding.

Etter hvert begynte de å mistenke at det kunne være selve grunnfjellet som stod for maten. Kanskje bakteriene hentet energi ut fra reaksjoner med basaltsteinen i underlaget?

Forskerne regnet ut hvor mye bakterier slike reaksjoner teoretisk kunne holde liv i, og sammenlignet tallet med de faktiske funnene på havbunnen.

- De stemte fullstendig overens, sier Edwards.

Dermed er det på tide å tenke nytt rundt en hel del saker, mener forskerne. Blant annet livets opprinnelse.

Begynte alt på bånn?

Liv er jo som kjent avhengig av energi, og de aller fleste av skapningene på kloden bruker sola som energikilde. Noen, for eksempel plantene, klarer å fange selve solenergien, mens resten av oss knasker i oss plantene eller noe som har spist dem.

Inntil nylig visste vi om temmelig få vesener som ikke er avhengig av sollyset på en eller annen måte. Derfor har vi regnet med at også det aller første livet på jorda antageligvis dukket opp på grunt vann i de tidlige urhavene.

Men nå ser det altså ut til at en hel hærskare av mikroorganismer yrer rundt på svarteste havbunnen, helt uavhengig av både sollyset og skapningene på overflata. Og dermed stiller forskerne seg spørsmålet: kan det hele ha begynt her?

- Noen vil til og med foretrekke denne ideen om at livet oppstod i dyphavene, siden de er en bastion av stabilitet i forhold til overflata, som konstant ble pepret av kometer og andre objekter, antyder Edwards.

Men foreløpig er det umulig å si noe særlig om saken. Vi vet nesten ingenting om livet på bånn, påpeker forskeren.

Nå vil hun og kollegaene lage et eget mikrobeobservatorium på over 4500 meters dyp. Teamet skal studere både bakteriene på havbunnen, og mikroorganismer som er funnet dypt inne i fjellet under.

Det kan blant annet gi svar på om det yrende livet på havbunnen kom nedenfra eller ovenfra.

Referanse:

Santelli C. M., Orcutt B. N., Banning E., Bach W., Moyer C. L., Sogin M. L., Staudigel H. & Edwards K. J., Abundance and diversity of microbial life in ocean crust, Nature, vol 453, 29. mai 2008, s. 653-657.