En rekonstruksjon av en neandertaler-mann i Krapina-hulen, et stort funnsted i Krotia. (Illustrasjonsbilde: REUTERS/Nikola Solic/NTB Scanpix)
En rekonstruksjon av en neandertaler-mann i Krapina-hulen, et stort funnsted i Krotia. (Illustrasjonsbilde: REUTERS/Nikola Solic/NTB Scanpix)

Hva spiste neandertalerne?

Var de hovedsakelig kjøttetere, eller var de på en altmulig-diett?

Publisert

Neandertalerne levde alene som den eneste mennesketypen i Europa i flere hundre tusen år. For rundt 40 000 år siden forsvant de fra kontinentet, omtrent på samme tid som moderne mennesker, Homo sapiens, spredde seg.

Neandertalernes oppførsel og diett er mye omdiskutert. Tidligere studier på hva de spiste, blant annet denne fra tidsskriftet PNAS fra 2000, har støttet opp om synet på neandertalerne som rovdyr på toppen av næringskjeden.

Grunnen til at forskere tror at de levde på kjøtt henger sammen med hvilke kjemiske byggeklosser de finner i knoklene og tennene deres. Dette er hovedsakelig varianter av karbon og og nitrogen. Et høyt nivå av visse nitrogen-varianter kan fortelle om en spesielt kjøttrik diett.

Men flere forskere har foreslått andre forklaringer på hvorfor neandertalere har denne kjemiske signaturen.

Råttent kjøtt?

De kan ha hatt et kosthold bestående av mat som inneholder spesielt mye av disse stoffene som for eksempel noen typer sopp, ferskvannsfisk eller råttent kjøtt, ifølge en ny artikkel i tidsskriftet PNAS.

Forskergruppen bak denne artikkelen har gjort en dyp analyse av levningene etter to neandertalere som levde på to forskjellige steder i dagens Frankrike på slutten av neandertaler-perioden.

De mener at det aller mest sannsynlige er at i hvert fall disse neandertalerne hadde et svært kjøttrikt kosthold.

Men hvordan fant de ut av det?

Knokler og mat

Du er det du spiser, ganske bokstavelig. Kroppen bygges opp av stoffer vi får i oss, noe som også kan utnyttes i den mest kjente dateringsmetoden; karbon-14.

Knokler er laget av proteinet kollagen, som igjen er bygget av aminosyrer. Forskerne har gjort analyser av individuelle aminosyrer hos neandertalerne for å avdekke den sannsynlige matkilden det kommer fra.

Reinsdyr var et av dyrene som neandertalerne sannsynligvis spiste en del av. Dette er et reinsdyr fra Georgia. (Illustrasjonsbilde: Sydpolen/CC BY 2.5)
Reinsdyr var et av dyrene som neandertalerne sannsynligvis spiste en del av. Dette er et reinsdyr fra Georgia. (Illustrasjonsbilde: Sydpolen/CC BY 2.5)

De har gjort lignende analyser på dyrerester, både plante- og kjøttetere, som også har blitt funnet på disse neandertaler-boplassene, for å se hvordan dette ser ut i forhold til neandertalernes kjemiske oppbygning.

Disse neandertalerne har det høyeste nitrogen-innholdet som har blitt målt i neandertalerknokler. Men på bakgrunn av nitrogeninnholdet i dyrerestene, mener forskerne at dette kan forklares med et kosthold som utelukkende besto av pattedyr-kjøtt.

Det betyr likevel ikke at neandertalerne nødvendigvis bare spiste kjøtt, men at du ikke trenger å trekke inn ferskvannsfisk eller andre typer mat for å forklare den spesielle kjemiske strukturen til neandertalerne, ifølge disse forskerne.

Forskerne mener dette støtter ideen om at neandertalerne var et rovdyr på toppen av næringskjeden.

De har også gått gjennom alt som er publisert om kjemiske signaturer hos neandertalere, og mener at det kan forklares med kjøttspising.

Men dette er et stort og komplisert felt, og andre studier, som denne fra 2016, har for eksempel tolket lignende analyser til at dietten til neandertalerne besto av mest kjøtt, men også litt grønnsaker.

Referanse:

Klervia Jaouen mfl: Exceptionally high δ15N values in collagen single amino acids confirm Neandertals as high-trophic level carnivores. PNAS, 2019. DOI: 10.1073/pnas.1814087116. Sammendrag