Gammel familie står opp fra de døde

I mai 2005 oppdaget forskere en ny art på et kjøttutsalg i Laos. Det ekornaktige dyret var så ulikt andre gnagere at det måtte få en egen familie. Trodde vi. I virkeligheten tilhører det en familie som ingen har hørt fra på 11 millioner år.

Publisert

Alle har et søskenbarn på Gjøvik og en rik grandonkel som etter sigende skal befinne seg i Amerika. Men gnageren Laonastes aenigmamus viste seg altså å ha familie som ingen har sett annet enn fossiler av på millioner av år.

Virket kjent

L. aenigmamus vakte temmelig stor oppsikt blant både forskere og oss andre, da den ble funnet blant grillmaten i en salgsbod i Laos.

Men da paleontologen Mary Dawson fra Carnegie Museum of Natural History i Pittsburgh leste om skapningen, syntes hun den så merkelig kjent ut, skriver Science.

- Dette er noe vi har kjent fra fossiler helt siden 1974, tenkte hun, og fikk med kollegaene for å undersøke saken.

Og jammen hadde de ikke rett. Det viste seg snart at L. aenigmamus hadde store likhetstrekk med fossiler fra den forhistoriske pattedyrfamilien Diatomyidae.

Like tenner

Til tross for at 11 millioner år skilte dyra, var tennene og kjevene temmelig like. Begge hadde også en spesiell type tannemalje som ikke finnes hos noen andre kjente gnagere. Dermed var familien regelrett stått opp fra de døde.

- Du venter ikke at dyra du jobber med plutselig skal bli levende igjen, sier Ross MacPhee fra American Museum of Natural History til Science.

Men når de først gjør det, gir det forskerne en temmelig unik sjanse til å finne ut mer om hvordan fossilene virket den gangen. De levende slektningene kan for eksempel gi viktige hint om hvordan dyra bevegde seg og hva de spiste.

Hvordan den lille gnageren har klart å holde seg unna forskernes lupe så lenge er selvfølgelig også et fascinerende spørsmål. Om ikke annet understreker det nok en gang at alt ikke er oppdaget.

Referanse:

M. R. Dawson, L. Marivaux, C. Li, K. C. Beard, Grégoire Métais, Laonastes and the “Lazarus Effect” in Recent Mammals, Science, 10. mars 2006, Vol. 311, s 1456-1458.

Lenke:

Science: Rodent Rises from the Dead