Slik ser en tegner for seg at neandertalerne fra El Sidrón koste seg med sopp, pinjekjerner og mose. (Illustrasjon: Abel Grau, CSIC Communication)
Slik ser en tegner for seg at neandertalerne fra El Sidrón koste seg med sopp, pinjekjerner og mose. (Illustrasjon: Abel Grau, CSIC Communication)

Tannstein forteller hva neandertalerne spiste

…og at de var i stand til å medisinere seg selv.

Publisert

Forskere finner stadig nye metoder for å avsløre hvordan de livnærte seg, våre utdødde slektninger neandertalerne.

For noen få år siden viste eldgammel avføring at de både spiste kjøtt og planter.

I fjor kom en studie som slo fast at neandertalerne også spiste hverandre. Forskerne fant spor i gamle beinrester som så ut til å ha blitt behandlet på samme måte som dyreslakt.

Nå har forskere studert tannstein fra belgiske og spanske neandertalere og funnet enda flere detaljer.

Spanske vegetarianere

– Tannstein fanger matbiter som satt fast i tennene og bevarer DNA i flere tusen år, sier Laura Weyrich fra University of Adelaide i Australia.

Hun er en av forskerne som har undersøkt rundt 50 000 år gamle tenner fra utgravningsstedene Spy i Belgia og El Sidrón i Spania.

En neandertaleroverkjeve fra El Sidrón i Spania med spor av både smertedempende popler og bakteriedrepende sopp. (Foto: Paleoanthropology Group MNCN-CSIC)
En neandertaleroverkjeve fra El Sidrón i Spania med spor av både smertedempende popler og bakteriedrepende sopp. (Foto: Paleoanthropology Group MNCN-CSIC)

De belgiske neandertalerne spiste for eksempel neshorn og villsau supplert med sopp. Spanjolene hadde et helt annet kosthold. Der fant ikke forskerne spor av kjøtt.

– De ser ut til å ha hatt en stort sett vegetarisk diett som besto av pinjekjerner, mose, sopp og bark, sier professor Alan Cooper fra University of Adelaide.

– Dette viser at de to gruppene har hatt en ganske ulik livsstil, sier han i en pressemelding.

Det var likevel ikke dette som overrasket dem mest.

Avansert medisin

Forskere har tidligere funnet spor i tannstein av planter som ikke kan ha vært mat og som tydet på at de brukte dem som en slags medisiner.

I tannsteinen fra El Sidrón dukket det opp nye detaljer som peker i samme retning.

– Vi har beviser på at neandertalerne medisinerte seg selv, sier Antonio Rosas fra det spanske nasjonalmuseet for naturvitenskap i en annen pressemelding.

De fant rester av poppeltreet Populus trichocarpa, som er kjent for å inneholde det smertestillende stoffet salisin, og spor av antibiotika-sopp. Forskerne kobler dette til restene de fant av byller og bakterier, og de tror det lå en bevisst bruk bak.

– Det ser ut til at neandertalerne hadde god kunnskap om medisinplantenes betennelsesdempende og smertelindrende egenskaper, sier Cooper.

Referanse:

Weyrich, Rosas, Cooper mfl: Neanderthal behaviour, diet, and disease inferred from ancient DNA in dental calculus. Nature, mars 2017, doi: doi:10.1038/nature21674. Sammendrag