Bakteriens supervåpen

En ørliten bakterie ser ut til å ha funnet opp det perfekte våpen: Et eneste protein som lurer store deler av immunforsvaret hos alt fra mus til mennesker.

Publisert
Her vises strukturen på Protein M i blått, og formen på et menneskelig antistoff i gull og grønt. I bakgrunnen ligger et elektronmikroskopbilde av bakterien Mycoplasma genitalium som angriper en celle. (Foto: (Illustrasjon: Christina Corbaci og Rajesh K. Grover))
Her vises strukturen på Protein M i blått, og formen på et menneskelig antistoff i gull og grønt. I bakgrunnen ligger et elektronmikroskopbilde av bakterien Mycoplasma genitalium som angriper en celle. (Foto: (Illustrasjon: Christina Corbaci og Rajesh K. Grover))

Immunforsvaret vårt lager antistoffer – spesielle proteiner som har evne til å binde seg til og uskadeliggjør ubudne gjester som virus og bakterier.

Antistoffene våre kommer i et utall ulike varianter, som er spesialiserte til å feste seg til forskjellige virus og bakterier. Til sammen danner de et viktig forsvar mot en rekke ulike sykdomsframkallende organismer.

Men nå har forskerne oppdaget at noen bakterier parerer med å lage et slags universelt anti-antistoff.

Det såkalte Protein M er i stand til å lure nesten alle kroppens antistoffer til å angripe. Lureproteinet binder seg til antistoffet og blokkerer de delene som skal feste seg til bakterier. Dermed er antistoffet effektivt satt ut av spill.

Dette er et svært smart triks av evolusjonen, mener Richard A. Lerner fra The Scripps Research Institute ifølge en pressemelding fra Scripps.

Universalt narrebluss

Oppdagelsen var overhodet ikke ventet.

Forskerteamet var egentlig ute etter å skjønne mer av en krefttype som kan oppstå i forbindelse med kroniske bakterieinfeksjoner.

Derfor undersøkte de infeksjoner med ulike typer av mycoplasma, en gruppe ekstremt små og enkle bakterier som kan skape ulike former for sykdom hos mennesker og dyr.

Sveipelektronmikroskopbilde av bakterien Mycoplasma genitalium (farget grønne) som angriper en celle fra vagina. (Foto: (Bilde: Rajesh K. Grover og Richard B. Pyles))
Sveipelektronmikroskopbilde av bakterien Mycoplasma genitalium (farget grønne) som angriper en celle fra vagina. (Foto: (Bilde: Rajesh K. Grover og Richard B. Pyles))

Da oppdaget forskerne til sin forbløffelse at disse små bakteriene lagde et protein som nesten alle antistoffene i kroppen så ut til å binde seg til. Og det var ikke bare snakk om antistoffer fra mennesker. Det samme gjaldt også slike stoffer i mus, rotter, kaniner, geiter og kveg

Dermed har bakterien altså funnet opp et universalmiddel mot immunsystemet – et narrebluss som lurer antistoffene til å binde seg til feil mål.

- Den minste parasittiske bakterien på planeten ser ut til å ha utviklet det mest sofistikerte molekylære maskineri for invasjon, sier forsker Rajesh Grover. 

Nyttig redskap

Forskerne har studert strukturen til Protein M og sammenlignet det med formen på andre kjente proteiner. Konklusjonen er at narreblussproteinet ser ut til å være unikt. Forskerne tror det binder seg til en liten del som går igjen hos nesten alle antistoffer.

Trikset til mycoplasma-bakteriene er et problem for immunsystemet. Men oppdagelsen av Protein M betyr også at forskerne har et godt utgangspunkt for å utvikle medisiner som bekjemper dem. 

Dessuten kan det lille lureproteinet vise seg å bli svært nyttig for de som forsker på antistoffer.

Den fantastiske evnen til å binde seg til antistoffer gjør at Protein M kan bli et utmerket redskap til å skille ut antistoffer fra prøverør og cellekulturer. Slik kan det bli lettere å lage konsentrerte mengder av antistoffer til forskning og medisiner.

Referanse:

R. K. Grover et al., A Structurally Distinct Human Mycoplasma Protein that Generically Blocks Antigen-Antibody Union, Science, 7. februar 2014, vol. 343, s. 656-661.