Kometer med kime til liv

Teorien om at kometene var viktige for livets opprinnelse på jorda, styrkes av analyser av kometstøvet som ble hentet med NASAs romsonde Stardust.

Publisert

Forskere har funnet store og sammensatte karbonrike molekyler i støvkornene.

Slike molekyler kan ha vært viktige i de første kjemiske reaksjonene som dannet grunnlaget for jordklodens biokjemi.

Det er ingen som vet nøyaktig hvordan livet oppstod på planeten vår, men én av de populære teoriene går ut på at et bombardement av kometer kan ha levert viktige kjemiske stoffer til de første kjemiske reaksjonene.

Wild-2

Romsonden Stardust fløy forbi kometen Wild-2 i januar 2004. Under passeringen fanget den opp små partikler i kometens hale, i det den passerte i en avstand på rundt 240 kilometer fra kometens kjerne.

"Her ser du en kube med såkalt aerogel, stoffet som fanget opp de små partiklene fra kometen Wild-2. Det består av 99,8 prosent luft og resten hovedsakelig silisiumdioksid."
"Her ser du en kube med såkalt aerogel, stoffet som fanget opp de små partiklene fra kometen Wild-2. Det består av 99,8 prosent luft og resten hovedsakelig silisiumdioksid."

De små støvkornene ble sendt tilbake til Jorden i en forseglet kapsel. Deretter ble de distribuert rundt til forskere i hele verden.

Rundt 55 forskere ved 30 forskjellige institusjoner har sett nøye på støvkornene, som gir dem en helt unik innsikt i forholdene som eksisterte i de tidligste fasene av solsystemet vårt - den gangen planeter og kometer ble dannet.

De har funnet mange stoffer som skiller seg fra stoffene i meteoritter som har landet på jordoverflaten. Kometstøvpartiklene er rike på oksygen og nitrogen, og stammer kanskje fra tiden før solsystemet ble til.

Amfifiler

- Det er godt mulig at det vi ser er organiske molekyler som ble dannet da frossent materiale i den tette skya som solsystemet ble dannet av, ble gjennomstrålet av ultrafiolette protoner og kosmiske stråler, sier Scott Sandford ved NASAs Ames Research Center til BBC.

"Spesielle nåler styres av datamaskiner for å kunne skjære ut seksjoner av aerogel med stor nøyaktighet. Seksjonene inneholder forskjellige kometpartikler."
"Spesielle nåler styres av datamaskiner for å kunne skjære ut seksjoner av aerogel med stor nøyaktighet. Seksjonene inneholder forskjellige kometpartikler."

Sandford har ledet undersøkelsen av de organiske stoffene, og forklarer at i laboratorieforsøk med bestråling av frossent materiale av typer som finnes i verdensrommet, blir det dannet mange organiske stoff - inkludert aminosyrer og en type stoffer kalt amfifiler.

Når amfifiler puttes i vann, danner de umiddelbart en membran - med andre ord små cellelignende strukturer.

"Dette bildet viser forskjellige kometpartikler og sporene de har etterlatt seg i aerogel-materialet som fanget dem opp ombord på romsonden Stardust i 2004."
"Dette bildet viser forskjellige kometpartikler og sporene de har etterlatt seg i aerogel-materialet som fanget dem opp ombord på romsonden Stardust i 2004."

De første fulle analysene av støvkornene fra kometen Wild-2 er nå publisert i et knippe artikler i tidsskriftet Science.

Lenker:

NASA: Stardust
Science: Special online collection: Stardust
BBC: Comets hold life chemistry clues
Nature: Comet born of our own sun