Plutos overflate. Du kan tydelig se noe som ser ut som sanddyner på bildene, men disse er laget av noe helt annet. En piksel på bildet tilsvarer omtrent 85 meter.  (Bilde: NASA/JHUAPL/SwRI
Plutos overflate. Du kan tydelig se noe som ser ut som sanddyner på bildene, men disse er laget av noe helt annet. En piksel på bildet tilsvarer omtrent 85 meter. (Bilde: NASA/JHUAPL/SwRI

Forskere med ny teori om ørkenlandskapet på Pluto

Det er ikke sand du ser, ifølge ny studie.

Publisert

Bildet over er av Plutos overflate, og det er vanskelig å forstå proporsjonene her. De sanddyne-aktige linjene på bildet kan være flere titalls kilometer lange, og det er opp mot en kilometer mellom dem.

Fjellkjeden som ligger ved dette området, som kalles Sputnik Planitia, kalles Al-Idrisi, og består av opp mot fem kilometer høye fjell.

Selv om det ser ut som klassiske sanddyner i en jordisk ørken, er dette sannsynligvis noe helt annet. Dynene er laget av metanpartikler, som er rundt 0,2 mm store, ifølge forskerne.

Pluto i all sin prakt. (Bilde: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute )
Pluto i all sin prakt. (Bilde: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute )

Metan er en gass i jordens atmosfære, men siden det er så kaldt på Plutos overflate, finnes det store mengder metan-is. Metan blir til gass ved rundt -164 grader, mens Plutos overflate er rundt -229 grader i gjennomsnitt.

Men hvordan dannes de gigantiske metandynene på Pluto? En forskergruppe har undersøkt målinger og bilder av Pluto for å se hva disse dynene egentlig er for noe.

New Horizons

I 2015 fikk vi endelig muligheten til å se Pluto på nært hold. Fram til da hadde Pluto bare vært en liten, mørk flekk i teleskopene, men sommeren 2015 tok sonden New Horizons nærbilder av Plutos overflate.

Sputnik-sletten er et av de mest slående områdene på Pluto. Dette digre, hvite området består av mye nitrogen-is, og landskapet blir delt opp i svære, nesten flerkantede områder. De mørke linjene er grøfter som er rundt 100 meter dype.

Et annet utsnitt av Sputnik-platået og Al-idrisi-fjellene. (Bilde: NASA/JHUAPL/SwRI)
Et annet utsnitt av Sputnik-platået og Al-idrisi-fjellene. (Bilde: NASA/JHUAPL/SwRI)

Her finnes også disse metan-dynene, som forskerne antar at det er.

I en artikkel i Science argumenterer en forskergruppe for hvorfor disse dynene består av metan-is.

Selv om det er mer nitrogen-is på Plutos overflate, mener de at metan-ispartikler har de riktige karakteristikkene til å kunne danne sånne dyner. Blant annet argumenterer de med at nitrogen-is vil være mykere.

Det er også kanskje store mengder metan-is i fjellene, som fungerer som en kilde til metan som blåser ned på sletten.

Men det må også være vind på Pluto for at disse dynene kan skapes.

Pluto-vind

Tildigere forskning har vist at det kanskje er vind i Plutos atmosfære, som er et tynt lag med nitrogen, karbonmonoksid og metan.

Denne vinden er veldig svak, og den vil variere med landskapet og om det er sollys, som vil varme opp isen på overflaten. Det er sannsynligvis ikke nok vind til å kunne skape disse dynene, så det må være andre prosesser involvert, tror forskerne. Periodevis oppvarming fra solen spiller kanskje en rolle.

Dette er sannsynligvis bare et av mange, nye forskningsresultater om Pluto som kommer til å dukke opp etter New Horizons-oppdraget. Nylig ble det kjent at Pluto kan være et resultat av ekstremt mange kometer som har krasjet sammen, siden den kjemiske sammensetningen minner om kometen som Rosetta landet på i 2014, ifølge Space.com.

Referanse:

M.W. Telfer mfl: Dunes on Pluto. Science, 2018. DOI: 10.1126/science.aao2975. Sammendrag