Dobbeltstjerner gir oss universets størrelse

Roterende stjerner i en galakse nær oss gjør det enklere å måle opp avstandene i universet.

Publisert
To røde kjemper som kretser rundt hverandre, slik en kunstner ser det. Slike dobbeltstjerner kan brukes til å beregne avstand til galakser nær oss. (Foto: (Illustrasjon: ESO/L. Calçada))
To røde kjemper som kretser rundt hverandre, slik en kunstner ser det. Slike dobbeltstjerner kan brukes til å beregne avstand til galakser nær oss. (Foto: (Illustrasjon: ESO/L. Calçada))

Dobbeltstjerner er stjerner som sirkler rundt hverandre. Noen av dem kretser rundt hverandre på en slik måte at de sett fra Jorda skygger for hverandre.

I galaksen Store magellanske sky finnes det dobbeltstjerner som forskere nå kan bruke til en mer nøyaktig beregning av avstandene i verdensrommet enn vi har hatt tidligere.

Store magellanske sky er en av våre aller nærmeste naboer i rommet. Avstanden til galaksen er nå finregnet til å være 163 000 lysår. Anslaget er gitt med en usikkerhet på 2,2 prosent.

Sagt på en annen måte er avstanden mellom oss og nabogalaksen mer enn 1,5 trillion kilometer. En trillion er et tall med 18 nuller.

Mer nøyaktig

Dette kan høres ut som ganske mye, men er bare småtterier i universet.

Å få beregnet denne avstanden nøyaktig er imidlertid svært viktig fordi avstanden mellom oss og Store magellanske sky i neste omgang brukes som målestokk til å beregne de virkelige store avstandene i kosmos.

Blant annet kan korrekt beregning av denne avstanden ha betydning for anslag for hvor stort hele universet er.

Chile

Studien som nå legges fram har brukt data fra teleskop ved European Southern Observatory (ESO) i Chile og andre bakketeleskop andre steder på kloden. Resultatene er presentert i tidsskriftet Nature.

Forskerne har gransket åtte dobbeltstjerner i Store magellanske sky. Sett fra jorda vil lysstyrken til stjernene svekkes vekselvis mens de kretser rundt hverandre.

Vår nabogalakse Store magellanske sky. Posisjonene til åtte svake og kalde dobbeltstjerner brukt i studien er markert. (Foto: ESO/R. Gendler)
Vår nabogalakse Store magellanske sky. Posisjonene til åtte svake og kalde dobbeltstjerner brukt i studien er markert. (Foto: ESO/R. Gendler)

Variasjonene i lysstyrke, stjernenes bane, farge og andre faktorer kan brukes til å beregne avstander med stor nøyaktighet, går det fram av en pressemelding fra European Southern Observatory.

Røde kjemper

Denne metoden er nå for første gang brukt på en type stjerner som er kjent som røde kjemper. Dette er store, aldrende stjerner med ganske lav temperatur. Disse stjernene gir større nøyaktighet i målingene enn varme stjerner.

Røde kjemper finnes både i Store magallanske sky og i mer fjerne galakser.

- Vi jobber nå med å forfine metoden vår og håper innen noen få år å ha klar en avstandsverdi for Store magellanske sky med en usikkerhet på kun én prosent, sier Dariusz Graczyk ved chilenske University of Concepción i pressemeldingen fra ESO.

Det nye romteleskopet Gaia som den europeiske romfartsorganisasjonen ESA skal skyte opp seinere i år vil også være i stand til å måle avstander i rommet med stor nøyaktighet.

Referanse:

G. Pietrzyński: ”An eclipsing-binary distance to the Large Magellanic Cloud accurate to two per cent,” Nature 7. mars 2013. Se sammendrag.