Glimt av universets spede barndom

NASA har fotografert en eksploderende stjerne i universets barndom. 13 milliarder lysår unna, er dette det fjerneste fenomenet som noen gang er observert.

Publisert
Gammaglimtet var ikke fulgt av synlig lys. Dette bildet  kombinerer ulike data fra to av teleskopene på NASAs satelitt Swift. (Illustrasjon: NASA)
Gammaglimtet var ikke fulgt av synlig lys. Dette bildet kombinerer ulike data fra to av teleskopene på NASAs satelitt Swift. (Illustrasjon: NASA)

Observasjonen ble først gjort av NASAs satellitt Swift. Deretter ble dette fanget opp av teleskoper på jorda og analysert av et internasjonalt team av astronomer, går det fram av en pressemelding fra NASA.

Gammaglimt oppstår når massive stjerner eksploderer. Hendelsen som ble registrert den 23. april har fått navnet GRB 090423. GRB er en forkortelse for gamma-ray bursts.

NASAs satellitt Swift er spesialkonstruert for å fange opp gammaglimt som kommer svært langt borte fra. Swift ble sendt opp i bane rundt jorda for fem år siden, og er utstyrt med flere typer teleskop for å fange opp denne typen fenomener.

Massiv stjerne

NASA sendte ut detaljer om GRB 090423 denne uka. Gammaglimtet var ti sekunder i varighet og av moderat styrke.

- Gammaglimtet kommer mest sannsynlig fra eksplosjonen av en massiv stjerne. Vi ser skjebnetimen for en stjerne - og antagelig dannelsen av et svart hull - i en av universets aller tidligste generasjoner av stjerner, sier Derek Fox ved det amerikanske Pennsylvania State University i pressemeldingen.

Swift er utstyrt med et teleskop som skanner deler av himmelrommet for gammaglimt. Da GRB 090423 ble oppdaget, ble de to andre teleskopene vendt mot strålekilden for å oppfange etterglød av eksplosjonen.

Datagenerert tegning av NASAs satelitt Swift.(Illustrasjon: NASA)
Datagenerert tegning av NASAs satelitt Swift.(Illustrasjon: NASA)

Etterglød

Etterglød gir informasjon om den eksploderende stjernen og omgivelsene, og ble også fanget opp på jorda - av teleskoper på Hawai, Kanariøyene og i Chile. Avstanden til strålekilden er nå anslått til 13,035 milliarder lysår.

Det plasserer gammaglimtet i universets tidlige barndom. Ifølge rådende kunnskap om universets alder var universet da bare 630 millioner år gammelt.

GRB 090423 er det mest fjerntliggende romlegemet som er observert med sikkerhet. Det er ikke tidligere observert så fjerntliggende gammaglimt. Noen astronomer hevder å ha observert galakser enda lenger unna, men dette er fortsatt omdiskutert.

- Et vannskille

- Dette er et vannskille for astronomien. Dette er begynnelsen på studiet av universet slik det var før det meste av strukturene vi kjenner i dag kom på plass, sier Joshua Bloom ved University of California, Berkeley til nettsidene til tidsskriftet New Scientist.

Skal vi få mer kunnskap om universets første tid trenger forskerne flere gammaglimt. NASAs satellitt Swift har funnet 120 gammaglimt, men bare tre fra den første milliard år siden universet ble til.