Vannstrøm mellom sjøer på Mars

For tre milliarder år siden hadde Mars kanaler mellom sjøer av smeltevann ved ekvator. Det fremgår av en ny analyse av imponerende satellittbilder av overflaten på planeten.

Publisert
På dette bildet, med kunstige farger som angir høyden på Mars-overflaten, er tre kanaler mellom de gamle sjøene markert med piler. (Foto: NASA)
På dette bildet, med kunstige farger som angir høyden på Mars-overflaten, er tre kanaler mellom de gamle sjøene markert med piler. (Foto: NASA)

En gruppe forskere har funnet ut at det var sjøer på Mars for cirka tre milliarder år siden. Og det er litt av en nyhet, for hittil har man trodd at Mars var tørrlagt i denne delen av planetens historie.

Smeltevann har tilsynelatende dannet 20 kilometer store sjøer ved ekvator i den hesperinske epoken for 3,5 til 1,8 milliarder år siden.

Det har forskerne fra Imperial College London og University College London i England funnet ut ved å studere bilder fra Nasa-satellitten Mars Reconnaissance Orbiter, som har kretset rundt den røde planeten siden våren 2006.

– Mesteparten av Mars-forskningen har fokusert på planetens tidlige eller nyere historie. Forskerne har oversett den hesperinske epoken fordi man mente at Mars var en tilfrosset ørken den gangen, forteller dr. Nicolas Warner fra Imperial College London i en pressemelding.

– Nå viser forskningen vår at denne mellomperioden i planetens historie var mye mer dynamisk enn vi hittil har trodd.

Mars ble kald og tørr

Det er etter hvert enighet om at Mars godt kan ha vært varm og fuktig for mer enn fire milliarder år siden. Men forskerne har også ment at planeten mistet det meste av sin atmosfære for mellom 3,8 og 4 milliarder år siden og ble forvandlet til en kald og tørr ørken.

Men kanskje har vulkansk aktivitet, meteornedslag eller endringer i banen rundt Solen likevel gjort overflaten så varm at isen kunne smelte i kortere perioder.

I hvert fall kan forskerne se tydelige spor etter vann på bilder av Ares Vallis, en 2000 kilometer lang slukt ved ekvator. De har observert senkninger i landskapet knyttet sammen av kanaler som bare kan være dannet av rennende vann.

Meteorkrater avslører alderen

Landskapets alder ble bestemt ved å telle antallet krater i området. Jo flere meteorkrater man kan finne i et område på en planet som Mars, desto eldre er landskapet. Og på den måten kom forskerne fram til at sjøene ble dannet for cirka tre milliarder år siden.

Forskerne gjør oppmerksom på at disse områdene, som har vært sjøbunn en gang, kan være et godt sted å lete etter rester etter det livet som kanskje har vært på Mars en gang.

Referanse

Hesperian equatorial thermokarst lakes in Ares Vallis as evidence for transient warm conditions on Mars. Geology, januar 2010, vol. 38.