Månevann på Saturn

Regnet faller mot planeten Saturn. Men det er ikke snakk om en skarve skur fra skyer over den digre kloden. Vannet kommer fra månen Enceladus.

Publisert
Minst fire fontener av frosset vann spruter ut fra sørpolen på Saturns måne Enceladus. Bildet er tatt av romsonden Cassini, 25 desember 2009. (Foto: NASA/JPL/Space Science Institute)
Minst fire fontener av frosset vann spruter ut fra sørpolen på Saturns måne Enceladus. Bildet er tatt av romsonden Cassini, 25 desember 2009. (Foto: NASA/JPL/Space Science Institute)

I 1997 fikk ESAs astronomer et aldri så lite mysterium i fanget. Målinger fra romteleskopet Infrared Space Observatory viste at de øvre delene av atmosfæren til planeten Saturn inneholdt vann. Men hvor i all verden kom det fra?

Nå er altså gåten løst.

Nye observasjoner fra romobservatoriet Herschel peker mot at vannet stammer fra Saturns måne Enceladus. I et område ved ismånens sørpol finnes det nemlig et slags gigantiske fontener som spruter tonnevis vann ut i rommet.

Noe av dette vannet regner rett og slett ned mot Saturn.

Ikke regnvær

I alt unnslipper 250 kilo vann Enceladus hvert sekund. Mesteparten av dette forsvinner ut i rommet, fryser til is blant Saturns ringer eller daler ned på de andre månene rundt planeten.

Bare tre til fem prosent av vannspruten ender opp i Saturns atmosfære. Dette er likevel nok til å forklare at det ligger en enorm smultring av vanndamp rundt planeten, står det i en pressemelding fra ESA.

Forskerne forklarer imidlertid at dette ikke fører til regnvær på Saturn. Selv om dampen etter hvert vil kondensere i de lavere lagene av atmosfæren, er det ikke nok av den til å lage skyer og regn.

Tre romsonder

Regn eller ikke regn – forholdet mellom måne og planet er unikt, mener forskerne, ledet av Paul Hartogh fra Max-Planck-Institut für Sonnensystemforschung. Dette er så vidt man vet den eneste månen i solsystemet som har innflytelse på morplanetens kjemiske sammensetning.

Forsker Göran Pilbratt presiserer at det måtte tre romsonder til for å komme fram til denne nye kunnskapen:

- ESAs Infrared Space Observatory oppdaget vanndamp i Saturns atmosfære. Så fant NASA/ESAs Cassini/Huygens sprutene på Enceladus. Nå har Herschel vist hvordan alle disse observasjonene passer sammen.

Referanse:

P. Hartogh, et al., Direct detection of the Enceladus water torus with Herschel, Astronomy & Astrophysics, 2011; 532.

Lenke:

ESA: Enceladus rains water onto Saturn