Hvorfor la store dinosaurer så små egg?

Noen av de største skapningene som noen gang har vandret på kloden la forbausende små egg. Nå tror forskerne de vet hvorfor.

Publisert

Sauropoder er ei gruppe gamle giganter. Disse dinosaurene hadde lange halser og haler og digre kropper, og kom i et utvalg størrelser fra large til XXXL.

Selv de minste sauropodene var over seks meter i fullvoksen alder. Og de største kjempene sprenger skalaene i alle retninger:

Den mulig lengste arten – Amphicoelias fragillimus – må ha vært opp mot 60 meter fra hode til hale.

Den høyeste – Sauroposeidon – hevet trolig kuppelen opp mot 17 meter over bakken hvis den strakk litt på nakken.

Argentinosaurus, på sin side, vant antagelig vektkonkurransen med oppi 100 tonns maksvekt.

Så hva skjedde når denne gjengen med kjemper skulle til å legge egg?

Små og få

Man kunne kanskje forvente at sauropodene enten la egg så store som biler eller en million stykker av gangen. Men det ser det altså ikke ut til at de gjorde.

Funnene av fossile sauropodegg har tvert imot pekt i retning av at eggene var forbausende små, og at det var relativt få egg i hvert kull, sammenlignet med dyra som legger egg i dag.

En struts veier rundt 100 kilo og legger et 1,5 kilos egg. Men en sauropod som var 50 ganger tyngre kunne ha egg som bare var litt større enn strutseegget, sier Graeme Ruxton fra University of St Andrews.

Dette har naturlig nok fått forskerne til å klø seg i hodet. Ruxton og kollegaene har derfor brukt data fra nålevende fugler og krypdyr for å lete etter årsaker til at de digre dinosaurene var så beskjedne i egglegginga.

Lang rugetid

Forskerne har regnet ut at det må ha tatt lang tid fra dinosaureggene ble lagt til de klekket. Antagelig ble eggene liggende under jorda i mellom 65 og 82 dager. Til sammenligning tar det 42 dager fra strutsen legger egg til kyllingen er ute.

Og egg som bare ligger der, er forståelig nok lette bytter for sultne rovdyr. Fordelen med digre egg og store kull kan rett og slett ha blitt oppveid av faren for at de uklekte elsklingene skulle bli dinosaurføde, tror forskerne.

Kanskje svarte sauropodene på utfordringen ved å utvikle mindre egg som de muligens la i flere adskilte reir.

Referanse:

G. D. Ruxton, G. F. Birchard, D. C. Deeming, Incubation time as an important influence on egg production and distribution into clutches for sauropod dinosaurs, Paleobiology, 2014; 40 (3): 323