Aper går bananas på østrogen-blader

Østrogenholdig apekost gir mer sex og vold og mindre kos.

Publisert
Aper endrer atferd med østrogenholdig kost. Dette bilder viser en av apene oppe i et eukalyptustre. (Foto: Julie Kearney Wasserman)
Aper endrer atferd med østrogenholdig kost. Dette bilder viser en av apene oppe i et eukalyptustre. (Foto: Julie Kearney Wasserman)

Blader fra treet Millettia dura utgjør deler av året en stor del av kosten til en sjelden og truet ape i nasjonalparken Kibale i Uganda i Øst-Afrika.

Det lille treet, som er i slekt med planter som kløver og soya, inneholder naturlig stoffer som ligner på kjønnshormonet østrogen.

Ny studie viser at hannapene blir mer aggressive og har oftere sex når de får i seg mye av disse planteøstrogenene. Det blir dessuten mindre tid til å pleie vennskap i flokken.

Kjønnshormoner

Miljøgifter som hermer kjønnshormoner som østrogen kommer stadig mer i fokus. Slike stoffer har vist seg å ha negativ effekt på mennesker.

Men det finnes også naturlige hormonlignende stoffer i en rekke planter.

Fra før har man kjent til at sauer i Australia som beiter på kløver kan få i seg så mye østrogen at det går ut over fruktbarheten.

Apebæsj

Forskerne bak den nye apestudien plukket apebæsj i elleve måneder og analyserte nivået av østrogen og stresshormonet kortisol.

De fant at hormonnivåene var påvirket av hvor mye apene spiste av de østrogenholdige bladene.

Studien er gjennomført i Kibale National Park i Uganda i Øst-Afrika, der den eneste større gjenværende bestanden av den truede apen holder til. (Foto: (Kart: Google Maps/tilpasset forskning.no/Per Byhring))
Studien er gjennomført i Kibale National Park i Uganda i Øst-Afrika, der den eneste større gjenværende bestanden av den truede apen holder til. (Foto: (Kart: Google Maps/tilpasset forskning.no/Per Byhring))

Samtidig kartla de oppførselen til 13 voksne hannaper i flokken, og målte aggresjon og hyppighet av sex. De målte også tid brukt på å pleie sosiale bånd, noe man i apeflokken gjør ved å plukke pelsen på hverandre.

Påvirket

Jo mer apene spiste av planteøstrogener, jo mer slåssing og sex målte forskerne. Andelen av tiden brukt på å pleie andre gikk ned.

Forskerne er nøye med å ikke overdrive effekten. Ved siden av dietten, ble oppførselen også påvirket av den naturlige hormonbalansen hos apene.

Studien føyer seg imidlertid inn i et større bilde. Soyaplanter har tilsvarende østrogenlignende stoffer, og en studie av makakeaper i fangeskap har tidligere vist at soyadiett ga mer aggresjon og mindre av vennlig sosial oppførsel.

Det er imidlertid vanskeligere for forskerne å forklare hvorfor de østrogenholdige bladene førte til at hannene i nasjonalparken Kibale oftere hadde sex. Overdoser av østrogen skal normalt gi redusert fruktbarhet.

Forskerne spekulerer i at det kan være andre ernæringsmessige faktorer i bladene som motvirker østrogenet. Begge kjønn spiser stort sett det samme, og hunnenes atferd når de er på ”østrogendiett” kan også spille en rolle.

En kommende studie skal ta for seg effekten på hunnapene.

Apediett

Forskerne minner om at tropiske planter var den viktigste føden til menneskenes forfedre og -mødre gjennom millioner av år. Vi kan ha utviklet evolusjonsmessige tilpasninger som fortsatt er virksomme i oss.

Kanskje kan den tropiske apedietten derfor også gi ny kunnskap om sammenheng mellom diett og hormoner hos mennesker.

Forskerne er spesielt interessert i å lære mer om lignende hormonstoffer også finnes i tropiske frukter, som antagelig har spilt en spesielt viktig rolle i menneskets evolusjon.

Apene i studien tilhører arten Procolobus ruformitratus og underarten tephrosceles og kjennes lett på en elegant, rustrød lugg.

Bestanden er av Verdens naturvernunion IUCN karakterisert som truet.

Referanse:

Michael D. Wasserman, Colin A. Chapman, Katharine Milton, Jan F. Gogarten, Daniel J. Wittwer og Toni E. Ziegler: “Estrogenic plant consumption predicts red colobus monkey (Procolobus rufomitratus) hormonal state and behavior”, Hormons and Behaviour, november 2012. Se sammendrag.