Traumatisk oppvekst forkorter livet

En barndom preget av omsorgssvikt og isolasjon fører til biologiske endringer knyttet til helseproblemer og et kortere liv. 

Publisert
(Illustrasjonsfoto: iStockphoto)
(Illustrasjonsfoto: iStockphoto)

Undersøkelser av barn fra rumenske barnehjem tyder på at omsorgssvikt og sosial isolasjon forkorter kromosom-endene, de såkalte telomerene, og fører til raskere cellealdring.

BEIP-undersøkelsen (Bucharest Early Intervention Project) er del av en lengre studie som følger to grupper av barnehjemsbarn – de som forble i institusjonen og de som ble overført til gode fosterhjem i ulike aldre.

Beryktede institusjoner

Barnehjem fra tiden under den rumenske diktatoren Nicolae Ceauşescu er blitt beryktet for omfattende omsorgssvikt og mishandling.

Etter at regimet innførte skatteregler som rammet familier med mindre enn fem barn, fikk mange familier mer avkom enn de hadde råd til, og en rekke barneinstitusjoner ble bygget for å ta inn de ekstra barna.

Ved Ceauşescu-regimets fall i 1989 bodde over 170 000 rumenske barn i institusjon.

Kortere telomerer enn andre barn

I undersøkelsen samlet forskerteamet, under ledelse av Stacy Drury ved Tulane University, DNA-prøver fra 62 gutter og 47 jenter.

Resultatene, publisert i Molecular Psychiatry, viste at barn utsatt for institusjonsopphold før femårsalderen har markert kortere telomer-lengde ved 6-10 årsalderen enn jevnaldrende barn.

Telomerer er repeterende DNA-sekvenser på enden av kromosomene. Vi blir født med lange telomer-rekker, men fra fødselen av blir sekvensen litt kortere for hver celledeling, til cellen i voksen alder slutter å dele seg og dør.

Fører til helseproblemer og kortere liv

- Telomerene beskytter kromosomet, så en raskere forkorting av telomerene tidlig i livet er knyttet til et kortere liv, sier Charles Nelson, forskningsleder for BEIP og direktør ved Laboratories of Cognitive Neuroscience ved Children’s Hospital Boston.

- Barn som ble institusjonalisert i ung alder har forkortede telomerer, som kan føre til helseproblemer senere i livet, inkludert tidlig aldring.

Risiko for hjerte-karsykdommer og kreft

Tidligere forskning har vist en sammenheng mellom kortere telomer-lengder og skader i hjernefunksjon, økte tilfeller av hjerte- og karsykdommer og kreft.

Undersøkelser av kvinner som har tatt seg av barn med kroniske sykdommer har avdekket forkortede telomerer hos kvinnene, tilsvarende 9-17 færre leveår.

Andre studier har påvist kortere telomer-lengder hos voksne som har hatt et vanskelig liv, vært utsatt for mishandling eller alvorlig sykdom i barndommen.

Forskjeller mellom jenter og gutter

BEIP-undersøkelsen avdekket også forskjeller mellom kjønnene. Hos jenter var det institusjonsopphold før toårsalderen som ga mest utslag på telomer-lengde senere i barndommen. Hos gutter var det derimot den totale tidsperioden i institusjon opp til fire og et halvt år som var utslagsgivende.

- Et område vi undersøker nå er hvorvidt telomer-lengde kan gjenoppbygges når barna har tilbragt mer tid hos fosterfamilie, eller om forkortingen er en permanent forandring, sier Nelson.

Referanse:

S.S. Drury et.al, Telomere length and early severe social deprivation: linking early adversity and cellular aging, Molecular Psychiatry, online 17. Mai 2011, (sammendrag)