Elefanter har hundre ganger så mange celler som oss mennesker, noe som skulle tilsi at arten er mer utsatt for kreft. Men det er ikke tilfelle, viser det seg. Hvorfor ikke? (Foto: Colourbox)
Elefanter har hundre ganger så mange celler som oss mennesker, noe som skulle tilsi at arten er mer utsatt for kreft. Men det er ikke tilfelle, viser det seg. Hvorfor ikke? (Foto: Colourbox)

Elefantens supergener forhindrer kreft

Antall tilfeller av kreft hos elefanter er betydelig lavere enn hos oss mennesker. Forskere tror svaret ligger i kjempenes DNA.

Publisert

Elefanter er mystiske skapninger. De har hundre ganger så mange celler som oss og burde derfor være mye mer utsatt for kreft.

Men likevel viser det seg at bare fem prosent av elefantdødsfall forårsakes av kreft, sammenlignet med 11 til 25 prosent hos oss mennesker.

Amerikanske forskere mener de nå er på sporet av hvorfor elefanter ikke rammes like ofte av kreft.

Gjennomgang av gener

Forskerne ville gå systematisk til verks for å finne svar på denne gåten. Derfor gikk de like så greit gjennom alt av elefantenes gener for å se om de kunne finne svaret.

Joshua Schiffman har undersøkt hvorfor elefanter ikke får kreft like ofte som mennesker.  (Foto: University of Utah Health Sciences.)
Joshua Schiffman har undersøkt hvorfor elefanter ikke får kreft like ofte som mennesker. (Foto: University of Utah Health Sciences.)

Funnet deres, som nylig ble publisert i tidsskriftet JAMA, viser at dyrene har 40 gener som gir instrukser om å lage det kreftkjempende proteinet, kalt p53.

Til forskjell har vi mennesker bare to gener som gjør samme jobb.

Selvmordsceller

Proteinet p53 har en svært nyttig funksjon: De er ansvarlig for at skadede celler som kan forårsake kreft, fjernes.

Forskerne undersøkte hva det vil si å ha så stor kapasitet til å skape dette proteinet. Det fant de ut ved å utsette blodprøver fra elefanter for kreftutløsende behandling, det vil si at DNAet i cellene blir skadet.  

Dermed så forskerne hvordan de ødelagte cellene reagerte. Det viste seg at de utslettet seg selv.  

– Dersom du ødelegger den ødelagte cellen, er den borte og da kan den ikke forårsake kreft, sier Joshua Schiffman i en pressemelding. Schiffman er én av forskerne bak studien.

Hjelper elefanter og mennesker

Forskerne tror dette er naturens måte å holde denne arten i live og tror dette er en del av forklaringen på hvordan evolusjon kan ha overkommet kreft.

– Dyreriket er utvilsomt fullt av informasjon som kan bidra til å kurere mange menneskelige sykdommer, mener Schiffman.

– Å delta i denne forskningen er ikke bare fantastisk, men også en vinn-vinn for mennesker og elefanter. Dersom elefanter holder nøkkelen til å løse noen av kreftmysteriene, vil vi se en økt bevissthet rundt elefantens vanskelige situasjon, fortsetter han.

Referanse:

Abegglen, L. m.fl:  Potential Mechanisms for Cancer Resistance in Elephants and Comparative Cellular Response to DNA Damage in Humans, JAMA (2015)