Naturens ekte zombier

Birøkteren fra Seattle kom hjem fra ferie og så at biene hans oppførte seg svært svimete. Det skulle vise seg at de var blitt...ZOM-BIER! De er ikke de eneste levende døde i naturen.

Publisert
Død zombiefisert bie med en fluelarve tytende ut fra halsgropa. (Foto: John Hafernik)
Død zombiefisert bie med en fluelarve tytende ut fra halsgropa. (Foto: John Hafernik)

- Jeg har spøkt med barna mine om at det begynner en zombie-apokalypse fra huset vårt, sier Mark Hohn til avisa The Seattle Times.

Spøk til side – bienes kropper er faktisk tatt over av en kraft som får dem til å handle i alt annet enn egen interesse, og utgangen av det hele er dødelig.

Men dersom om dette er tegn på en bie-apokalypse, startet den ikke her. Professor John Hafernik ved San Fransisco University var den første som oppdaget zom-biene, i California.

Tidligere i år lanserte Hafernik denne tilstanden som får biene til å miste seg selv og livet til en annen organisme, som mulig forklaring på det store fallet i biebestanden som verden har sett de siste årene. 

I så fall er det de små ungene til en parasittflue som har skylda for bienes undergang.

Tilfeldig zombie-oppdagelse

Den amerikanske biologen fant dødningebiene ved en tilfeldighet i 2008 mens han lette etter mat til den sultne kneleren han hadde fanget under sitt siste feltarbeid.

I likhet med birøkteren fra Seattle skjønte Hafernik at det var noe merkelig med biene, og tok dem med seg.

Men, som for å bekrefte Professor Tanke-klisjeen, glemte han dem i en beholder på pulten sin og forsvant for å gjøre noe annet.

Da han kom tilbake fant han små brune, forpuppede fluelarver rundt biekadavrene. Hvordan havnet de der?

Bie med parasittflue på ryggen. (Foto: Christopher Quock)
Bie med parasittflue på ryggen. (Foto: Christopher Quock)

Sprøytes full av flueegg

Mammaflua setter seg på ryggen til en uheldige bie og sprøyter eggene sine inn i magen på den. På en eller annen måte får dette etterhvert bien til å forlate bolet eller kuben, og legge ut på en surrete tur som skal ende med en makaber død.

Hafernik gjør rede for dette i en artikkel i tidsskriftet PLoS ONE fra januar i år.

De infiserte biene lot også til å forlate boligen om natten oftere enn de andre biene gjorde. Kanskje tukler parasitten med biens døgnrytme-gener, spekulerer Hafernik og kollegaene.

En annen mulighet er at de andre biene merker noe som ikke stemmer med kompisen, og rett og slett kaster ham ut.

Herfra er det ingen vei utenom den grusomme skjebnen som fluemamma beseglet da hun sprøytet bien full av ungene sine. For inni insektet vokser nå disse.

Forandrer atferd

Flueeggene klekker og blir larver, som så eter bien fra innsiden. Det er i uka fra infisering til bien dør at den er observert med en merkelig atferd.

Den forlater bolet, går i ring, flyr svimete og deiser i bakken. Istedet for å krølle seg sammen på ett sted for å dø, fortsetter den livet på strake bein, halvveis oppspist innvendig.

- Det tegner virkelig et bilde av noe som likner en zombietilværelse, sier Andrew Core, en av Haferniks studenter, ifølge en pressemelding fra San Fransisco State University.

Etter å ha spist seg mette på verten, etter omtrent sju dager, sprenger fluelarvene seg ut av biens oppbrukte kropp.

Larvene får harde skall som gjør at de ligner små brune korn. Etter et par uker kommer de ut som voksne fluer.

Maur i soppens vold

Historien om zombie-biene er unektelig grotesk, men ikke enestående på naturens mikronivå.

Soppen Ophiocordyceps unilateralis infiserer maur. På en snedig måte manipulerer den maurene til å sjangle vekk fra kolonien mot en deilig skyggefullt og soppvennlig sted.

Der slår soppen rot gjennom mauren og lenker den til et blad. Den omdanner vertens innvoller til næring som den fortærer, før den skyter en spire opp av den nå døde og beseirede maurens kropp.

En død stokkmaur, med zombiesopp voksende ut av hodet, på et blad i underskogen av Thailands regnskog. (Foto: David Hughes, Penn State University)
En død stokkmaur, med zombiesopp voksende ut av hodet, på et blad i underskogen av Thailands regnskog. (Foto: David Hughes, Penn State University)

Herfra flyr sporene rett i fleisen på andre uheldige maur i nærheten. Hele poenget for en slik parasitt er å spre seg videre til nye verter. 

I en stokkmaurbestand i Thailands regnsskoger har forskerne imidlertid sett at en annen liten parasitt ser ut til å uskadeliggjøre mordersoppen, og dermed fungerer som en redning for mang en maur.

Lurer fluer til nekrofili

Fluer som blir kapret av soppen Entomophthora muscae er ikke heldigere enn zombiemaurene og zom-biene

Når soppen har infisert en flue, begynner flua å oppføre seg svært uvanlig til den å være. Den klatrer til toppen av et strå, og vel oppe vender den stjerten mot sky.

Flua dør, og opp av rumpa på den vokser soppens sporebærere ut. Sporene skytes ut og blir mumset opp av nye flueofre.

Soppen kan fremdeles benytte seg av den døde utskytningsrampe-flua til å spre sine sporer enda mer.

Hvis det er en hunn den har tatt bolig i, har den oppadvendte bakkroppen til insektet en svært sexy tiltrekning på hannfluer, som lykkelig uvitende parer på seg den samme fatale infeksjonen fra den døde fluerumpa.

Soppen Entomophthora muscae har tatt bolig i ei flue. (Foto: Wikimedia Commons)
Soppen Entomophthora muscae har tatt bolig i ei flue. (Foto: Wikimedia Commons)

Zombie-overvåkning

Det finnes enda mange flere eksempler på makabre parasittsituasjoner i naturen, og noen av dem fortjener en liten grøssblandet applaus for sin snedighet, både i konsept og utførelse.

Forskerne prøver nå å bli kloke på hva parasittflua gjør med de relativt nyoppdagede zombie-biene. De har for eksempel satt opp video-opptaksutstyr i bolet for å finne ut hvordan flua klarer å infisere biene med egg der inne.

Men i tillegg lurer forskerne altså på om zom-bie-smitten kan være skyld i en større krise, nemlig den store biedøden i verden.

I januar, da John Hafernik publiserte studien sin, var dødningebiene ennå bare funnet i California og Sør-Dakota. Hafernik fryktet da at det fenomenet ville spre seg.

- Muligheten for at dette er en parasitt på frammarsj understreker faren som kan true honningbiekolonier over hele Nord-Amerika, spesielt når vi tenker på antall stater som har kommersiell biedrift, uttalte han pressemeldingen fra San Fransisco State University.

Nå er zombie-biene altså også funnet i hagen til Mark Hohn i Seattle, ifølge The Christian Science Monitor.

Det gjør Washington til den fjerde infiserte, nordvestlige amerikanske delstaten, medregnet Oregon.

John Hafernik har i bekymring opprettet en nettside for zombiebie-overvåkning: zombeewatch.org. Become a zombee hunter! oppfordrer han folk til her.