Født av storflom

Det gikk voldsomt for seg da de Britiske øyer ble skilt fra det europeiske fastlandet. Britiske forskere mener at nye sonarbilder viser at to kjempeflommer skapte øyriket de bor på.

Publisert

En gang i tiden hang England og Frankrike sammen.

Dersom du hadde stått ved Dover og tittet over mot Frankrike for 12 000 år siden, ville du i stedet for stredet med det litt misvisende navnet Den engelske kanal ha sett en enorm dal.

I dalbunnen løp en enorm elv fra øst mot vest som førte vann ikke bare fra Themsen og Rhinen men også elvene Scheldt og Meusen.

"Bildet viser deler av området som ble Den engelske kanal for omtrent 450 000 år siden. Islagte områder bredte seg ut og demmet opp for vannmasser. Bilde: S. Gupta og A. Whitchurch."
"Bildet viser deler av området som ble Den engelske kanal for omtrent 450 000 år siden. Islagte områder bredte seg ut og demmet opp for vannmasser. Bilde: S. Gupta og A. Whitchurch."

Klimaendringer og vannstand

Årsaken var klimaendringer. Man regner med at Den engelske kanalen har eksistert i rundt 50 millioner år, men mesteparten av denne tiden har “kanalen” snarere vært en bukt med utgang til havet.

Men de siste to eller tre millioner åra har endringer i isbredekket ført til enorme endringer i havnivået. Så for 20 000 år siden sto verdenshavene rundt 100 meter lavere enn dagens vannstand.

Sanjeev Gupta og Jenny Collier fra Imperial College i London har nå brukt en spesielt tilpasset sonar som gir et særlig tydelig bilde av hva som befinner seg under vann.

Sonarbildene viser et enormt dalsøkk i havbunnen i Den britiske kanalen. Søkket er flere titalls kilometer bredt og opptil 50 meter dypt.

Andre deler av undervannsterrenget tyder på at det har vært voldsomme krefter i sving.

"Tredimensjonal oversikt over Den engelske kanalen. Rosa viser de grunneste områdene, mens de dypeste er markert med blått. Bilde: S. Gupta."
"Tredimensjonal oversikt over Den engelske kanalen. Rosa viser de grunneste områdene, mens de dypeste er markert med blått. Bilde: S. Gupta."

Flomskapt kanal

Gupta og Collier mener dette styrker deres tese om at den såkalte engelske kanalen, som skiller Wales, England og Skottland fra fastlandet, ble dannet av en rekke storflommer som fant sted for mellom 450 000 og 250 000 år siden.

Det er fristende å kalle dem de største flommene i historien, men de er vel strengt tatt i forhistorisk tid.

På det verste kan storflommen kan ha vart i flere måneder, og kan ha omfattet en million kubikkmeter vann i sekundet.

Ufattelig store vannmasser grov ut det som skulle bli Den engelske kanalen. En av konsekvensene var at England ble isolert i lange perioder, noe som gikk ut over spredningen av arter dit.

Deriblant mennesket. Men da vannstanden i havet sank, ble det mulig å komme seg over til det grønne øyriket igjen.

"Tredimensjonalt oversiktsbilde av detaljer inne i dalen i Den engelske kanalen. Tydelige merker etter brutal erosjon vises. Bilde: S. Gupta."
"Tredimensjonalt oversiktsbilde av detaljer inne i dalen i Den engelske kanalen. Tydelige merker etter brutal erosjon vises. Bilde: S. Gupta."

Bevart under havet

Under havoverflaten i Den engelske kanalen ligger det en godt bevart verden fra denne tiden. Ved grundig bruk av sonar har Gupta og Collier gjenskapt prosessene som skapte viktige deler av dagens europeiske geografi.

Gupta og Collier mener nemlig at stormflommen gjorde om på elveløpene i nordvest-Europa.

Her ser man hvordan vannmassene sprengte seg fram over det bassenget som senere skulle bli den engelske kanalen. Landemerker ble formet av enorme vannmasser.

Referanse: Huge flood makes waves across northern Europe, Nature 19. juli 2007, s. 342-345.