Vellykket hypersonisk flytur

På fjerde og siste forsøk greide den ubemannede X-51A å fly seks minutter i over fem ganger lydens hastighet. Se video.

Publisert

Fakta om X-51A WaveRider:

X-51 er bygget av Boeing på oppdrag fra det amerikanske luftvåpenet.

Den bruker scramjet-teknologi (supersonic combustion ramjet).

Scramjet er en type jetmotor som har få eller ingen bevegelige deler og som først fungerer i svært høye hastigheter.

X-51A bruker drivstoffet JP-7, og i motsetning til rakettmoren trenger ikke scramjetmotoren medbrakt oksygen for å forbrenne drivstoffet.

X-51A er bygget for å teste ut denne motorteknologien.

Det ubemannede testflyet er nesten 7,5 meter langt og veier i overkant av 1700 kilo.

Motoren er en Pratt & Whitney Rocketdyne SJX61-2 scramjetmotor.

(kilder: wikipedia og US Air Force)

(Video: The Boeing Company)

Den lille farkosten blir flydd opp i 50 000 fots høyde av et B-52-bombefly før den blir sluppet ut over Stillehavet.

Rakettmotoren setter inn og farten økes til rundt 4,5 ganger lydens hastighet, og da skjer det utrolige – motoren slippes, og scramjet-systemet, som ikke har noen bevegelige deler, begynner å fungere.

På denne turen holdt den lille flymaskinen det gående i omtrent 6 minutter over nesten 300 kilometer og oppnådde en fart på Mach 5,1, eller over fem ganger lydens hastighet.

Revolusjonerende teknologi

Scramjet-motoren bruker oksygenet i lufta til å antenne rakettdrivstoffet, selv nesten oppe i verdensrommet der det er lite oksygen i lufta, og det sparer den mye vekt på fordi den slipper å ha med seg oksygen opp.

Men den må altså være oppe i rasende fart før teknologien begynner å fungere, og ved over fire ganger lydens hastighet er det mye som kan gå galt.

Prinsippet for en scramjet-motor. (Foto: (Illustrasjon: Emoscopes, Wikimedia Commons, GNU Free Documentation License, Version 1.2 or any later))
Prinsippet for en scramjet-motor. (Foto: (Illustrasjon: Emoscopes, Wikimedia Commons, GNU Free Documentation License, Version 1.2 or any later))

Fire flyvninger

X-51 er et samarbeidsprosjekt mellom USAs luftvåpen, NASA, Boeing og Pratt&Whitney Rocketdyne.

Det er teknologien som er fokus for prosjektet, ikke farten. Selv om denne type scramjet-motorer i teorien kan oppnå hastigheter på Mach 24, så er det allerede flere tiår siden amerikanernes rakettdrevne romferger var oppe i over Mach 23, riktignok utenfor atmosfæren.

X-51-programmet startet i 2004 og gildet har kostet rundt 300 millioner dollar.

Det ble bygget fire fly, og den første testflyvningen ble gjennomført i 2010. Den gangen kom flyet opp i fem ganger lydens hastighet og holdt det gående i 150 sekunder.

Men de to neste testene var ikke like vellykkede. I juni 2011 skjedde det en feil i overgangen fra vanlig rakettflyvning til scramjet-flyvning med drivstoffet JP-7.

I august 2012 var det igjen duket for testflyvning, men bare 16 sekunder etter at den ubemannede farkosten ble sluppet fra det store bombeflyet mistet flyverne kontrollen og flyet styrtet ned i Stillehavet. Det ble senere klart at det var noe feil med en av finnene.

Men 1. mai i år greide de det igjen, og X-51A-programmet kan avsluttes som vellykket. Amerikanske myndigheter har ikke gitt noen signaler om hvorvidt de ønsker å satse videre på denne typen scramjet-teknologi.

Her kan du se en video som forklarer nærmere hvordan X-51A virker:

(Video: The Boeing Company)

Referanser:

X-51A Waverider achieves history in final flight, pressemelding fra Wright-Patterson Air Force Base, 5/5-2013

Factsheet on X-51A WaveRider fra US Air Force