Møt hvalens forfar

Amerikanske forskere mener de har funnet fossilet av det manglende mellomleddet mellom hvalen og dens landlevende forfar. Men han minner jammen ikke særlig mye om en hval.

Publisert
"Indohyus kan ha sett ut slik, da den levde for 48 millioner år siden. Illustratøren har forestilt seg at den kan ha dykket omtrent på samme måte som arten african mousedeer gjør i dag."
"Indohyus kan ha sett ut slik, da den levde for 48 millioner år siden. Illustratøren har forestilt seg at den kan ha dykket omtrent på samme måte som arten african mousedeer gjør i dag."


Under bølgene i verdenshavene glir gigantiske blåhvaler igjennom vannmassene som fabeldyr i en feberdrøm.

Det er vanskelig å forestille seg at disse 100-tonns-kjempene stammer fra små hovdyr som vadet rundt i vannkanten for 50 millioner år siden.

Men det er altså dette forskerne fra Northeastern Ohio University har blitt enda mer overbeviste om, melder Nature.

Da de undersøkte knoklene av en fossil Indohyus, oppdaget de nemlig særtrekk som bare finnes hos marine pattedyr som blåhval og delfiner.

Men fortidsdyret er langt fra noen fiskespisende undervannshjort med pustehull på hodet.

Hvalens forfar minnet mest om en slags underlig hjort som spaserte rundt på grunt vann og knasket planter. Den foretrakk antageligvis vekstene på land, men stakk til sjøs for å komme seg unna bytteetere.

"Professor Hans Thewissen og doktorgradsstudent Lisa Noelle Cooper studerer hvalens forfar."
"Professor Hans Thewissen og doktorgradsstudent Lisa Noelle Cooper studerer hvalens forfar."


Det manglende mellomleddet

Forskerne har lenge visst at sjøpattedyra stammet fra dyr som en gang levde på land. Og i løpet av de siste 15 åra har vitenskapsfolkene funnet en hel serie av fossile slektninger i en eller annen mellomfase mellom landdyr og hval.

Men landdyret som de alle stammet fra, har manglet. Helt til nå.

Professor Hans Thewissen og kollegene hans fra Northeastern Ohio University har funnet hundrevis av fossiler av hvalenes landlevende forfar i et utgravningsfelt i Kashmir.

Arten har altså fått navnet Indohyus. Den er ikke større enn en rev, og minner litt om en bitte liten hjort, står det i pressemeldinga fra universitetet. Men på innsida har den tydelige likheter med hvalene.

"Fossil av Indohyus."
"Fossil av Indohyus."


Hvaløre

En av de mest påfallende likhetene ble oppdaget ved en tilfeldighet, da en del nær øret til fossilet knakk av. I det forskerne skulle lime det på igjen, oppdaget de at øret hadde tykke deler av bein, som bare finnes hos sjøpattedyra.

Dessuten var selve knoklene til Indohyus en smule spesielle. Beina var mye mer massive enn hos andre dyr av samme størrelse. Dette er et typisk trekk hos dyr som vader i vann, for eksempel flodhesten.

I tillegg tyder mineralene i de eldgamle tennene på at dyret har tilbrakt livet i vann, skriver forskerne. Men trekkene forteller også at Indohyus utvilsomt foretrakk vegetarkost, og altså ikke jumpet i vannet for å jakte.

Akkurat det sår tvil om en gammel hypotese som sier at hvalene stammer fra rovdyr på land.

- Indohyus er en planteeter, men lever allerede i vann. Skiftet i kosten kom tydeligvis senere, konkluderer Thewissen.

"Hodeskallen til Indohyus."
"Hodeskallen til Indohyus."


Referanse:

J. G. M. Thewissen, L. N. Cooper, M. T. Clementz, S. Bajpai & B. N. Tiwari, Whales originated from aquatic artiodactyls in the Eocene epoch of India, Nature, årgang 450, nr. 7173, s. 1190-1194, 20. desember 2007.

Lenke:

Nature: The land-based ancestor of whales