Microraptor flyr igjen

En modell av dinosauren Microraptor glir elegant over en gressbakke ved University of Kansas. Modellen viser at flygekunsten trolig oppstod ved glideflukt fra trærne, og ikke med flaksing fra bakken.

Publisert
"Forskere fra University of Kansas har laget en modell av Microraptor for å demonstrere at den kan glidefly. (Foto: University of Kansas)"
"Forskere fra University of Kansas har laget en modell av Microraptor for å demonstrere at den kan glidefly. (Foto: University of Kansas)"

Den flygende modellen av en Microraptor ble støpt i plast og modellert med muskler og fjær, basert på avstøpninger av et 120 millioner år gammelt kinesisk fossil.

Flygeforsøkene underbygger en av to stridende teorier, nemlig at de første flygerne gled ut fra trærne, ikke ved flaksende hopp fra bakkenivå, som andre forskere tror.

Et team fra University of Kansas i USA og det kinesiske Northeastern University publiserer resultatene i en artikkel i Proceedings of the National Academy of Sciences 25. januar.

"Fossil av Microraptor fra Kinas paleozoologiske museum. (Foto: Captmondo, Wikipedia)"
"Fossil av Microraptor fra Kinas paleozoologiske museum. (Foto: Captmondo, Wikipedia)"

Liten flypioner

Microraptor er blant de minste av de kjente dinosaurene, på størrelse med en gås. Det første fossilet ble funnet av kinesiske bønder i år 2000. I dag finnes rundt to dusin Microraptor-fossiler.

Fossilene er blant de eldste med fjær og vinger. Derfor er de viktige som dokumentasjon av utviklingen fra dinosaurer til fugler. Fossilet som ble brukt for å lage modellen ble funnet i 2003. Det er så godt bevart at det går an å telle de enkelte fjærene, i følge en pressemelding fra University of Kansas.

Flygeforsøkene viste at modellen hadde gode glideegenskaper. Med utfoldet dobbelt vingesett og styrefinne på halen gled modellen både utendørs og under mer kontrollerte forsøk i en idrettshall på University of Kansas.

Fjærkledte bakbein

Professor David Alexander sender Microraptor-modellen, som ble utviklet ved University of Kansas.
Professor David Alexander sender Microraptor-modellen, som ble utviklet ved University of Kansas.

- Uenigheten har dreid seg om de fjærkledte bakbeina til Microraptor faktisk kunne foldes ut i glideflukt. Men vi har klart å forme knoklene i hofteskålene for å vise at de kan fly, sier David Burnham fra forskerteamet i pressemeldingen.

Bakbeina ga Microraptor et ekstra vingesett som ifølge forskerne gjorde flukten mer stabil og gav dinosauren bedre glideegenskaper enn moderne flygende lemurer. Disse lever i Sydøst-Asia, og kan gli opptil 70 meter fra ett tre til et annet med minimalt tap av høyde.

De krumme klørne og lange fjærene på bakbeina til Microraptor gjør dem lite egnet til å gå på bakken med, i følge forskerne. Derfor mener de at dinosauren må ha levd i trærne, og glidefløyet ved å kaste seg ut fra dem.

- Hvis andre mener at Microraptor løp på bakken, så burde de lage en modell og sette den på en tredemølle og vise at den kunne løpe med lange fjær på bakbeina, sier Burnham i pressemeldingen.

"Illustrasjon av hvordan Microraptor kan ha sett ut. (Illustrasjon: Matt Martyniuk, Creative Commons 3.0)"
"Illustrasjon av hvordan Microraptor kan ha sett ut. (Illustrasjon: Matt Martyniuk, Creative Commons 3.0)"

Gammel teoristrid

- De to hovedteoriene om hvordan flygningen oppstod, fra bakken eller glideflukt fra trærne, har stått imot hverandre de siste hundre årene, sier førsteamanuensis Jørn Hurum ved Naturhistoriske museer, Universitetet i Oslo.

- At Microraptor er en klatrende form, har vært kjent lenge, ut fra formen på klørne. Men hvis forskerne nå har demonstrert glideflukt med modellforsøk, er jo det interessant, sier han til forskning.no.

Hurum forteller også at noen kinesiske forskere har hevdet at Micoraptor kunne fly aktivt ved å flakse med vingene. Men de fleste forskerne mener at denne lille dinosauren var en glideflyger.

- Grensen for hva som er flygende dinosaurer og hva som er fugler, settes nettopp ved flygestilen. Passive glidere er dinosaurer, aktivt flaksende flygere regnes som fugler, sier Hurum.

Video av flygeforsøkene. (University of Kansas)

Lenker

Nyhetsmelding fra University of Kansas – med video av glidefluktforsøkene
Proceedings of the National Academy of Sciences