Elefanter forstår hva det vil si å peke

Elefanter kan forstå mennesker bedre enn mange andre dyr.

Publisert

For oss mennesker er det naturlig å peke når vi vil ha andres oppmerksomhet om noe. Det er vi nesten alene om i dyreriket.

Hunden kan lære å forstå hensikten med peking, men den har da også vært avlet fram gjennom tusener av år med sikte på å samhandle med mennesker.

Blant ville dyr forstår ikke en gang våre nærmeste slektninger blant apene umiddelbart hva mennesker vil når de peker.

Ett dyr er imidlertid i stand å forstå hensikten, helt uten å ha lært det på forhånd. Det er elefanten, hevdes det i ny studie.

Valgte riktig

To forskere fra skotske University of St. Andrews presenterer sine resultater i tidsskriftet Current Biology.

11 afrikanske elefanter fikk i forsøk velge mellom to bøtter, én med mat og én uten. Bak bøttene sto en av forskerne, Anna Smet. Elefantene måtte finne den korrekte bøtta ved hjelp av hennes peking.

Elefantene gjorde riktig valg i to tredeler av tilfellene. Det var stor variasjon dyra i mellom og noen av dem valgte riktig på nesten alle forsøk.

Enklest for elefantene var det når pekingen skjedde med hele armen utstrakt. Da ble det flest riktige resultater. Noen av elefantene tok imidlertid signalene også når pekingen foregikk diskret, med bøyd albue og armen foran kroppen.

Blikk ikke nok

Smet prøvde om hennes blikkretning alene kunne fortelle elefantene hvilke bøtte som var riktig. Det gikk ikke. Når hun kun så på riktig bøtte, uten peking, valgte elefantene bare en av bøttene på måfå.

Forsøkene pågikk helt til forskerne fikk nok resultater til undersøkelsen, eller til elefanten gikk lei.

Deltagerne i undersøkelsen har vært i fangenskap siden de var små, men lever et ganske fritt liv hos en turoperatør ved Victoria Falls i Zimbabwe. Der brukes de til å frakte turister på safari.

Når de ikke er på jobb, vandrer de rundt i bushen helt til elefantførerne roper dem tilbake.

Ikke opplært

Spørsmålet er om elefantene kan ha lært peke-trikset på forhånd. Elefantførerne bruker imidlertid kommandorop når de skal styre elefantene, ikke håndbevegelser.

Det ble ikke noen gang under forsøkene observert at førerne brukte peking når dyra skulle ledes.

Det var ingen forskjell på elefantenes resultater med hensyn til alder eller annen erfaring. Dersom evnen hadde vært innlært, kunne man anta at eldre elefanter var flinkere enn yngre. Det var heller ingen læringseffekt underveis i forsøkene.

- Overrasket

De to forskerne mener derfor at de har avdekket en spontan evne som ligger innebygd hos elefantene.

- Vi hadde selvsagt håpet at våre elefanter skulle være i stand til å lære å følge menneskers peking, ellers hadde vi ikke gjennomført eksperimentene. Det som virkelig overrasket oss var at de tilsynelatende ikke trengte å lære noen ting, sier Smet i en pressemelding.

- De forsto oss like godt på den første testen som på den siste, og vi kunne ikke finne tegn på at de lærte i løpet av eksperimentet, sier hun videre.

Aldri blitt husdyr

Kanskje er dette en grunnleggende måte å kommunisere på som elefanter og mennesker har utviklet uavhengig av hverandre.

Elefanters måte å tenke på kan ha mer til felles med mennesker enn vi har visst om. (Foto: Anna Smet og Richard W. Byrne)
Elefanters måte å tenke på kan ha mer til felles med mennesker enn vi har visst om. (Foto: Anna Smet og Richard W. Byrne)

- Menneskelig peking kobler seg på elefantenes naturlige kommunikasjonssystem, foreslår de to forskerne som en forklaring.

Elefanter kan gestikulere med snabelen. Dette kan være elefantenes svar på en utstrakt pekefinger, men her har forskningen fortsatt et stykke igjen.

Helt sikkert er det at mennesker og elefanter ligner mer på hverandre enn vi har visst om. Kanskje er det derfor mennesker har kunnet bruke elefanter som nyttedyr i tusener av år.

Referanse:

Anna F. Smet og Richard W. Byrne: “African Elephants Can Use Human Pointing Cues to Find Hidden Food,” Current Biology 10. oktober 2013