Stamcellekrise i Sør-Korea

Samarbeidet mellom to av verdens viktigste stamcelleforskere er brutt. Det sentrale spørsmålet er hvorvidt de benyttede eggene stammer fra frivillige donorer eller ikke.

Stamcelleforskere over hele verden holder pusten etter at det svært profilerte samarbeidet mellom amerikanske Gerald Schatten og sørkoreanske Woo Suk Hwang plutselig er avbrutt.

De to forskerne har samarbeidet i 20 måneder og har levert to meget sentrale forskningsrapporter på dette feltet.

De var de første til å klone menneskelige embryo og hente ut stamceller som dermed ville være skreddersydd for bestemte pasienter.

De lagde også den første klonede hunden.

Uklare anklager

Det er Schatten fra University of Pittsburgh som nå bryter samarbeidet.

Anklagene hans er rettet mot ett av Hwangs tidligere arbeid fra 2004, hvor sørkoreaneren for første gang hentet ut stamceller fra et klonet menneskelig embryo. Hwang hører til ved Seoul National University i Sør-Korea.

Det er imidlertid ikke helt klart hva anklagene går ut på. I en uttalelse sier Schatten at årsaken er mistanke om uregelmessigheter i forbindelse med eggdonasjoner.

Han vil ikke gi mer informasjon fordi han mener den er taushetsbelagt. Schatten sier at han har tatt kontakt med relevante akademiske og regulerende instanser.

Nøler med samarbeid

De to forskerne har hatt et svært nært samarbeid tidligere, og anklagene har satt i gang en flom av spekulasjoner og rykter.

Konsekvensen er at forskere verden over nøler med å inngå samarbeid med Sør-Korea og Hwang på stamcellefeltet.

Anklagene sår blant annet tvil om Hwangs nystartede og delvis statsfinansierte internasjonale nettverk World Stem Cell Hub i Seoul, som ble lansert for en måned siden. forskning.no omtalte lanseringen her.

Tidligere anklager

Det er ikke første gang Hwang møter denne typen anklager. I mai i fjor presenterte tidsskriftet Nature en artikkel hvor en av hans egne studenter sto frem og sa at hun hadde donert egg til Hwangs forskning ved MizMedi Hospital i Seoul.

Å la et medlem av forskergruppen, spesielt en student, donere egg til bruk i forskningen, er etisk sett svært problematisk.

Donasjoner fra ferske forskere eller studenter er etisk suspekt fordi det gir seniorforskere muligheten til å utøve press. Eggdonasjon er en smertefull prosedyre som krever flere hormoninnsprøytninger.

Studenten trakk senere uttalelsene sine tilbake. Hwang nektet for å ha brukt egg fra studenter, og Schatten forsvarte ham.

I uttalelsen hvor Schatten informerer om at han bryter samarbeidet med Hwang, refererer han nå til de etiske anklagene som ble lagt frem i tidsskriftet Nature i mai i fjor.

Betalte for egg

I kjølvannet av denne kontroversen har det kommet frem enda flere anklager mot Hwang, som tidligere er blitt omtalt som en nasjonal helt i sørkoreansk presse. Nå legger journalistene betydelig mer press på forskeren.

I uken som har gått har det dukket opp flere påstander om at Hwang også skal ha brukt egg som det ble betalt for, i tillegg til egg fra yngre forskere.

Sun Il Roh er ekspert på assistert befruktning ved MizMedi Hospital i Seoul. For tre dager siden holdt han en pressekonferanse hvor han innrømmet å ha betalt for egg han hentet ut og ga til Hwang i forbindelse med studien i 2004.

10 000 kroner

Ifølge sørkoreansk presse skal Roh ha betalt nærmere 10 000 kroner til hver av de 20 kvinnene som donerte egg. Selv skal han ha sagt at dette ikke er mye penger med tanke på at kvinnene måtte få hormonsprøyter hver dag i 8-10 dager.

Roh insisterer imidlertid på at Hwang ikke visste at eggene ble betalt for, og at han hentet pengene fra sin egen lomme.

Utfyllende materiale til studien fra 2004 sier klart at alle eggdonorene var frivillige.

Verken Schatten eller Hwang sier noe særlig mye til pressen. Ryktene går ut på at Hwang skal holde en pressekonferanse en av de nærmeste dagene. Det går også rykter om at Hwang kommer til å trekke seg som leder for World Stem Cell Hub.

Sjekket ikke

I et fjernsynsintervju med det sørkoreanske Munhwa Broadcasting Corporation (MBC), skal Hwang ha fortalt at han forsøkte å snakke sine unge forskere fra ideen om å donere sine egne egg.

Han skal også ha innrømmet at han ikke sjekket med kvinnene seinere om de hadde latt være å donere egg.

Ifølge MBC ble over 600 egg kjøpt i forbindelse med studien fra 2004. En av prosjektets forskere skal ha blitt funnet på listen over eggdonorer ved MizMedi Hospital, som skaffer egg til forskningslaboratoriet. Dette skal være et annet medlem av forskergruppen enn kvinnen som fortalte om sin eggdonasjon til Nature i fjor.

Donasjon er viktig

Donerte egg er viktige for forskning på embryonale stamceller, som involverer kloning av embryo for å hente ut skreddersydde stamceller.

Man mener at slike celler kan bli til en hvilken som helst celletype i kroppen, og man håper at de i fremtiden kan hjelpe mennesker med alvorlige sykdommer som ikke kan behandles i dag.

Hvorfor ingen undersøkelse?

I en kommentar stiller tidsskriftet Nature spørsmål om hvorfor sørkoreanske myndigheter ikke undersøkte saken da den først kom i medias søkelys i fjor. Og hvorfor var ikke forskningsmiljøet selv mer kritisk?

Frykter man anklager mot høyt profilert forskning innen stamcelleforskning fordi feltet skaper nok etiske kontroverser som det er?

- En grundig undersøkelse er nødvendig, ikke bare for å beholde den vitenskapelige integriteten i Sør-Korea, men også for å overtale skeptikere verden over om at forskning på menneskelige embryonale stamceller blir gjort etisk, skriver Nature.

- Stamcelleforskere er nå på defensiven i forhold til å bevise at de er villige til å holde seg til etiske regler.

Lenker:

Nature: Stem-cell brothers divide
Nature: Korean stem-cell crisis deepens
Stem Cell Research Progress Blog: Dr. Schatten’s Statement about Withdrawing From the Stem Cell hub
Nature: Will the regulator please stand up
The Scientist: Stem cell teamwork stops after split
Washington Post: Cloning Pioneer Responds to Allegations
Nature (2004): Stem-cell research: Crunch time for Korea’s cloners
Nature (2004): Korea’s stem-cell stars dogged by suspicion of ethical breach
 

Powered by Labrador CMS