Eldst er best for elefanter

Eldre elefanter bruker sin erfaring til å skille mellom mindre og større trusler fra omverdenen – til hele flokkens fordel.

Publisert

Elefanter er svære, og sånn sett lite utsatt for angrep fra rovdyr.

En av de få farene de faktisk møter – med unntak av oss mennesker – er løver. Hannløver er dessuten bedre enn hunnløver i å jakte på elefanter: en hannløve kan legge ned en ung elefant alene, mens hunnene som regel må jage i flokk.

Nå viser det seg at eldre elefanthunner er i stand til å lære seg denne forskjellen – og handle deretter.

Elefantgruppene med eldst matriark – eller kvinnelig leder – er nemlig bedre på å fokusere forsvaret sitt mot den største trusselen, nemlig hannløven.

Dette er første bevis for at en gruppe kan bruke eldre lederes erfaring til å ta riktig avgjørelse i farlige situasjoner, skriver forskerne i en pressemelding fra universitetet.

Elefanter i Amboseli nasjonalpark i Kenya (Foto: Graeme Shannon)
Elefanter i Amboseli nasjonalpark i Kenya (Foto: Graeme Shannon)

Mest defensiv mot hannbrøl

Karen McComb og kollegene ved University of Sussex testet lederelefantens evner ved å spille av hannløve- og hunnløvebrøl for ville elefantgrupper i Amboseli nasjonalpark i Kenya.

Og de eldste matriarkene, de som var over 60 år gammel, valgte å fokusere mer oppmerksomhet på hannbrølene.

Dette førte til at hele gruppen klumpet seg tettere sammen – en teknikk de bruker for å beskytte de yngste dyra med en ring av fullvoksne elefanter – og også sterkere ”mobbeatferd”.

Det betyr at hele gruppen beveger seg mot trusselen i en samlet masse, for å skremme jegeren fra å angripe.

Gjelder kanskje også andre arter

– Fra et menneskelig perspektiv kan vi jo forvente at eldre individer har mer erfaring, men det er veldig vanskelig å finne måter å studere slike ting systematisk i dyr som for eksempel elefanter, forteller McComb til forskning.no.

– Vi var overrasket over hvor subtile forskjeller eldre matriarker var i stand til å oppfatte – de kunne skille mellom trusselen assosiert med hannløvebrøl og hunnløvebrøl. Det er en vanskelig oppgave.

Hannløve som brøler i Amboseli nasjonalpark i Kenya (Foto: Karen McComb)
Hannløve som brøler i Amboseli nasjonalpark i Kenya (Foto: Karen McComb)

McComb og kollegene mener den samme dynamikken er sannsynlig, også blant andre pattedyr som lever lenge. Særlig hvalarter som lever i flokk og primater vil være godt stilt for å dra nytte av lederens mangeårige erfaring.

Skille mennesker på stemmen?

Karen McComb lurer nå på om elefantenes evner også strekker seg til mennesker.

– Vi er i gang med arbeid for å se på hvilken evne elefanter har til å skille mellom forskjellige etniske grupper av mennesker, som representerer forskjellige trusler.

Britiske elefantforskere som arbeider i samme område har tidligere vist at elefantene kan skille mellom Masai-folket, der unge menn jager elefanter som en del av manndomsprøven, og Kamba-folket, som driver med jordbruk.

Forskerne mente elefantene brukte lukt og fargen på klærne for å skille mellom folk fra de forskjellige gruppene.

– Vi skal bruke avspilling av menneskestemmer for å teste dette, forteller McComb.

Kilder:

K. McComb m.fl. (2011) Leadership in elephants: the adaptive
value of age
Proceedings of the Royal Society B, publisert online 16. mars 2011

L. A. Bates m.fl. (2007) Elephants Classify Human Ethnic Groups by Odor and Garment Color Current Biology, Vol. 17, nr 22, side 1938-1942