En blind mann skriver den bokstaven han ser i hodet sitt når forskerne stimulerer hjernen hans.
En blind mann skriver den bokstaven han ser i hodet sitt når forskerne stimulerer hjernen hans.

Blinde «så» bokstaver skrevet med elektrisitet i hjernen

I framtida kan teknologien kanskje hjelpe blinde med å oppfatte omgivelsene sine på en ny måte.

Publisert

Plutselig kunne de blinde se bokstaver formes for sitt indre øye.

– De ble antakelig like begeistret som oss, trolig enda mer, skriver forskerne Michael Beauchamp og Daniel Yoshor ved Baylor College of Medicine i USA i en e-post til nettavisa Live Science.

Deltakerne i den amerikanske studien skrev ned det de så på en berøringsskjerm. Det var i de fleste tilfellene akkurat den bokstaven forskerne hadde tegnet i hjernen deres.

Ser stjerner

Gnir du øynene hardt i et mørkt rom, kan det dukke opp stjerner. Det var slike lysende prikker deltakerne så. Lyspunktene formet bokstaver i et slags stjernebilde.

Tre var seende, to hadde blitt blinde som voksne. Synssenteret bakerst i hjernen var intakt.

De fem deltakerne hadde elektroder festet til hjernen. Forskerne sendte strøm gjennom dem for å stimulere synsbarken.

Det er her hjernen behandler nerveimpulser fra netthinnen for å tolke det seende vanligvis ser gjennom øynene.

Men det finnes en snarvei til hjernen.

Prikk til prikk

Forskerne stimulerte én og én elektrode til bokstaven var ferdig skrevet, omtrent som å fylle ut en prikk til prikk-tegning.

Deltakerne fikk ikke med seg bokstavene da forskerne brukte en annen teknikk der alle de fem–seks elektrodene ble stimulert like sterkt samtidig. Da var det bare mange stjerner som lyste uten sammenheng, en prikk til prikk-tegning ingen hadde fylt ut.

Derfor har forskerne mer tro på metoden som sender signaler fra punkt til punkt, slik at hjernen oppfatter at det blir tegnet en linje. Når vi tegner sammenhengende linjer på huden, kan vi også forstå dem uten å se.

Til venstre retningen forskerne styrte strømmen i mellom elektrodene. Til høyre bokstaven w som deltakeren oppfattet.
Til venstre retningen forskerne styrte strømmen i mellom elektrodene. Til høyre bokstaven w som deltakeren oppfattet.

Vil lage synshjelp

Helt siden 1700-tallet har vitenskapsfolk visst at elektrisitet kan lage lyspunkter i hjernen til blinde. Men det er en lang vei fra det å se stjerner til å se omgivelsene sine.

Forskerne håper at blinde i framtida kan få hjelp til å se former uten å bruke øynene, fra hus og biler til ansikter. Ikke ulikt hvordan et cochleaimplantat hjelper hørselshemmede med å fange opp lyd.

Norske forskere jobber allerede med en slik synsprotese, melder Universitetet i Oslo i denne saken på forskning.no.

Men mye gjenstår, ifølge de amerikanske forskerne. De trenger et datasystem som kan oversette fra verden der ute til hjernen. Det må opereres inn langt flere elektroder, kanskje tusenvis. Det fungerer også muligens bedre å feste elektrodene inni hjernen enn på overflaten, men det er per i dag skadelig.

– Det å være blind er ikke en livstruende tilstand og derfor må risikoen balanseres med tilstrekkelig nytte, sier en forsker som ikke var med på studien, John Pezaris ved Harvard University, til Live Science.

Referanse:

Michael S. Beauchamp mfl: Dynamic Stimulation of Visual Cortex Produces Form Vision in Sighted and Blind Humans. Cell, vol 181, nr. 4, 14. mai 2020. DOI: 10.1016/j.cell.2020.04.033.