Møt sabeltann-ekornet

Trodde du det lille nøttegale ekornet fra Istid-filmene bare var et tulledyr? Nå har forskerne funnet et 100 millioner år gammelt fossil av en liknende fyr i Argentina.

Publisert

Med sin lange snute og hjørnetenner, og store øyne, hadde musestore Cronopio dentiacutus slående likheter med det oppdiktede sabeltann-ekornet i Istid-filmene.

Men det er ikke bare kuriøse likheten med en animert hårballfilmstjerne som er grunnlaget for at studien av fossilene denne uka ble publisert i tidsskriftet Nature.

Funnet bidrar nemlig også med etterlengtet kunnskap om pattedyrutviklingen i Sør-Amerika i sen krittid, da dinosaurene fremdeles spilte førstefiolin på jorda.

Skallefunn
 
Lille Cronopio dentiacutus er nemlig et av svært få pattedyr som er funnet i dette området av verden, fra denne perioden. 
 
Paleontolog Guillermo Rougier ved University of Louisville, og kollegaene hans, har dannet seg bilde at det spissmusstore dyret på bakgrunn av to hodeskaller.
 
De fant disse i eldgammel stein, i et fjerntliggende område nord for den argentinske byen Allen i Nord-Patagonia.
 
Ifølge forskerne var den sabeltann-ekornliknende skapningen et svært spesialisert pattedyr i den utdødde gruppa Dryolestoidea, som er fjernt beslektet med pungdyr og dyr med morkake.
 
 
Ofte finner man bare beinfragmenter og tenner fra dyr som levde så langt tilbake i tid som dette – når man finner skaller, kan man trekke ut mye informasjon, ifølge en pressemelding fra universitetet.
 
- En skalle gir oss trekk ved dyrets biologi, som gjør det mulig for oss å fastslå at dette er den første av sitt slag som er fra tidlig sen krittid i Sør-Amerika, sier Rougier.

- Fylte hull og bedre perspektiv
 
Han mener funnene av Cronopio er viktig, blant annet fordi de kan bidra til et bredere bilde av den tidlige pattedyrutviklingen, som lenge har vært preget av at de nordlige kontinentene har en lengre paleontologitradisjon.
 
Det har gjort at det dermed er flere funn derfra.
 
- I Sør-Amerika, Afrika og Australia er det ikke blitt gjort like mye slikt arbeid, så vi vet veldig lite. 
 
- I stedet for et bilde som blir veldig skjevt til fordel for hva som skjedde lenger nord, begynner vi nå å få noe informasjon om hva som skjedde på de sørligere kontinentene.
 
- Heldigvis er eksemplarene vi har funnet i dette tilfellet veldig gode, sier den argentinske forskeren til BBC.
 
Merkelig dyr
 
Han forteller at det lille biteføre ekorndyret har noen trekk som mangler like, både blant utdødde og nålevende dyr.
 
- Jekslene er av typen tenner man finner hos insektetere og til og med hos små virvelløse dyr, eller kanskje øgler, som ble funnet på det samme stedet.
 
- Men vi aner ikke hvorfor de trengte sånn svære hoggtennene – de var en stor overraskelse, sier Rougier til BBC.
 
 
Sabeltannsammentreff
Sabeltann-ekornet Scrat, her i et nøttetankefullt øyeblikk i den første Istid-filmen. Legg merke til de oppdiktede hoggtennene. (Foto: (Foto/ Copyright: FOX))
Sabeltann-ekornet Scrat, her i et nøttetankefullt øyeblikk i den første Istid-filmen. Legg merke til de oppdiktede hoggtennene. (Foto: (Foto/ Copyright: FOX))
Fossilene som forskerne har funnet. (Foto: University of Louisville)
Fossilene som forskerne har funnet. (Foto: University of Louisville)

Rougier syns det er morsomt at krittidsgnageren kan se ut til å ha lignet på det nevrotiske sabeltann-ekornet Scrat i Istid-tegnefilmene.

- Jeg husker da jeg så filmen og tenkte: Hvorfor har de laget dette latterlige dyret – det har jo ikke rot i virkeligheten? Og så finner vi noe som faktisk ligner litt.

- Men det viser bare at vi vet så lite om den faktiske variasjonen av pattedyr, at selv slike ville gjetninger faktisk kan stemme – de kan faktisk finnes i fossiler rundt om i verden, sier han til BBC.

Referanser:

G. Rougier, S. Apesteguía og L.C. Gaetano. Highly specialized mammalian skulls from the Late Cretaceous of South America. Nature. 2.november 2011.