To afrikanske elefanter

Skogselefanten er en egen art, viser nye genanalyser.

Publisert
Skogselefant fotografert elven Mbeli i Kongo. Bildet hentet fra en vitenskapelig open access-artikkel i tidsskriftet PLoS Biology, doi:10.1371/journal.pbio.0050115.g001 (Foto: Thomas Breuer)  Lisens: Creative Commons Attribution 2.5 Generic
Skogselefant fotografert elven Mbeli i Kongo. Bildet hentet fra en vitenskapelig open access-artikkel i tidsskriftet PLoS Biology, doi:10.1371/journal.pbio.0050115.g001 (Foto: Thomas Breuer) Lisens: Creative Commons Attribution 2.5 Generic

Det er nettutgaven til Nature som omtaler funnene. De rapporteres av amerikanske og engelske forskere i tidsskriftet PLoS Biology.

Fagfolk på området har i lengre tid spurt seg om den afrikanske elefanten på savannen og skogskollegaen er to forskjellige arter.

De er ulike både av utseenede og vekt. Savanneelefanten veier for eksempel dobbelt så mye som skogselefanten på rundt tre og et halvt tonn.

Men forskerne har inntil nå manglet dokumentasjon for å slå fast at det faktisk er snakk om to separate arter.

Da én ble to

De nye genanalysene viser at skogselefanten (Loxodonta cyclotis) og savanneelefanten (Loxodonta africana) utviklet seg til to selvstendige arter i Afrika for mellom 2,6 til 5,6 millioner år siden.

- De ble til to arter omtrent på samme tid som afrikanske og asiatiske elefanter ble det, og mye tidligere enn antatt.

Det sier genforsker og førsteforfatter David Reich til Nature news.

Han er hjemmehørende ved Harvard University. Med seg på studien har han forskere fra York i England, og University of Illinois, USA.

- Det overraskende funnet i vår studie er at skogs- og savanneelefanten skiller seg like klart fra hverandre som det den asiatiske elefanten og den ullhårete mammuten gjør, opplyser Reich i en pressemelding.

To arter - to bevaringsprogram? 

Forskerne antyder videre at funnet deres kan være til hjelp ved endringer i bevaringsprogrammer for elefantene.

Per i dag blir alle afrikanske elefanter behandlet som om de var én art. Når man nå står overfor to arter, kan det tenkes at man trenger ulike strategier for hver av dem.

Reich mener for eksempel at skogselefanten trenger et sterkere vern. 

Afrikansk savanneelefant i Tanzania. (Foto: D. Gordon E. Robertson, Wikimedia Commons) Lisens: Creative Commons Attribution-Share Alike 3.0 Unported
Afrikansk savanneelefant i Tanzania. (Foto: D. Gordon E. Robertson, Wikimedia Commons) Lisens: Creative Commons Attribution-Share Alike 3.0 Unported

Referanse: 

Nadin Rohland, David Reich, Swapan Mallick, Matthias Meyer, Richard E Green, Nicholas J Georgiadis, Alfred L Roca, Michael Hofreiter. Genomic DNA Sequences from Mastodon and Woolly Mammoth Reveal Deep Speciation of Forest and Savanna Elephants. PLoS Biology, 2010; 8 (12): e1000564 DOI: 10.1371/journal.pbio.1000564

Les mer:

Nature news: African elephants are two distinct species